Un nuovo studio che utilizza la tecnologia VR spera di rendere il trattamento del cancro per i bambini meno stressante

Un nuovo studio del Lawson Health Research Institute e del Children’s Hospital del London Health Sciences Center (LHSC) sta utilizzando la realtà virtuale (VR) nella speranza di ridurre al minimo la paura e l’ansia nei pazienti pediatrici durante procedure mediche dolorose, spesso utilizzate nei trattamenti contro il cancro.

Lo studio esamina i malati di cancro di età compresa tra i cinque ei 17 anni che richiedono l’accesso alla porta, un serbatoio che si trova sotto la pelle in cui deve essere inserito un ago per somministrare analisi del sangue o somministrare farmaci quotidiani. Una procedura che può essere abbastanza dolorosa per i pazienti.

“Vedo molti bambini sottoposti a procedure dolorose e anche se forniamo loro un anestetico in qualche modo, sperimentano comunque una quantità significativa di disagio ed è probabilmente correlato all’ansia e allo stress anticipato”, ha affermato il medico pediatrico di emergenza dell’LHSC, il dott. Naveen Poonai.

Nello studio, 90 pazienti saranno divisi casualmente in tre gruppi. Uno avrà accesso alla tecnologia VR durante la procedura, il secondo gruppo visualizzerà programmi o giochi su tablet e iPad e il terzo non avrà alcuna tecnologia. I ricercatori registreranno quindi le loro risposte e in seguito forniranno loro un questionario per valutare quale fosse il migliore.

Oncologo pediatrico, Dott. Alexandra Zorzi con un finto paziente che usa la tecnologia VR (Isha Bhargava/CBC)

Poonai spera di “stroncare l’ansia sul nascere” e non solo creare un’esperienza migliore per i bambini durante il trattamento, ma anche aiutarli a far fronte a procedure dolorose man mano che invecchiano.

“La realtà virtuale è fantastica”, ha detto. “Negli anni ’60 potevamo distrarli con un gioco di serpenti e scale, ma ora siamo nel 21° secolo e la realtà virtuale è ciò che molti ragazzi stanno facendo in questo momento”.

I pazienti possono godere di un’esperienza 3D che copre 180 gradi con vari giochi e un acquario virtuale in cui possono interagire con la vita selvaggia senza immaginare nulla che assomigli a un ago, ha detto Poonai.

Uno strumento nella cassetta degli attrezzi

Dott. Alexandra Zorzi è un oncologo pediatrico presso il Children’s Hospital (Isha Bhargava/CBC)

Oncologo pediatrico, Dott. Alexandra Zorzi afferma che l’accesso alla porta è una parte di routine dell’assistenza ai pazienti ed è importante che sia un’esperienza positiva perché dà il tono all’interazione tra i pazienti e il personale sanitario.

“I bambini sono spesso nervosi e hanno ansia soprattutto se hanno avuto una brutta esperienza in passato in cui non è andata così bene o hanno richiesto più tentativi”, ha detto. “Potrebbe aver bisogno di essere aiutati a rimanere in una certa posizione e tutto ciò può essere molto opprimente per un bambino”.

Zorzi crede che la realtà virtuale possa essere molto potente sia per i bambini che per i loro genitori nella gestione del dolore e può ridurre gli impatti dannosi dell’ansia sulla loro salute fisica e mentale.

“Spero davvero che possa diventare uno strumento nella cassetta degli attrezzi dei modi in cui possiamo adattare il nostro approccio a un singolo paziente, potrebbe non essere adatto a tutti i pazienti, ma è solo uno strumento in più che posso avere da offrire a un paziente”, lei disse.

Poonai sente spesso molti pianti e suppliche dai suoi pazienti di posticipare l’accesso al porto.

“Questi bambini hanno già una condizione medica cronica, quindi sei già infiammato dalla loro sensibilità e poi sono arrabbiati perché sanno cosa accadrà, quindi sono difficili da gestire”, ha detto.

Occhiali per realtà virtuale utilizzati dai ricercatori di Lawson e LHSC per aiutare nella gestione del dolore nei pazienti oncologici pediatrici. (Isha Bhargava/CBC)

Poonai crede che la tecnologia VR avrà un grande impatto perché è un approccio senza droghe. È anche qualcosa che non costa molto al sistema sanitario e non richiede alcun rifornimento o formazione specializzata per erogarlo, ha affermato.

“A volte, quando vogliamo alleviare l’ansia dei bambini, una delle prime cose che facciamo è prendere un farmaco”, ha detto Poonai. “Ogni volta che hai un approccio senza droghe combinato con una tecnologia attuale e di attualità, ottieni molta trazione dai genitori”.

Zorzi ricorda uno dei suoi pazienti più giovani, un giocatore hobbista, che ha utilizzato la tecnologia VR durante il suo accesso alla porta. La madre del paziente era “sbalordita” dal fatto che non avesse nemmeno reagito all’accesso alla sua porta perché era così immerso nella realtà virtuale, ha detto.

Le squadre di Poonai e Zorzi sono a un terzo del percorso nel reclutamento di 90 partecipanti. Hanno in programma di avere i primi risultati entro la primavera e sperano di espandere l’uso della tecnologia VR ad altre procedure mediche dolorose come la sutura.

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