Realtà virtuale per alleviare il dolore cronico

La realtà virtuale potrebbe avere il potenziale per diventare una parte regolare del tuo piano di trattamento.

foto di una donna seduta a gambe incrociate sul pavimento e che tiene le mani in una posizione tipo meditazione mentre indossa un visore per realtà virtuale

L’ultimo strumento per aiutare a ridurre il dolore cronico sembra appartenere alla collezione di videogiochi dei tuoi nipoti. Si chiama realtà virtuale (VR) – un ambiente tridimensionale generato dal computer che puoi vedere con occhiali speciali – e sta guadagnando terreno come terapia promettente.

Nel novembre del 2021, la FDA ha autorizzato la commercializzazione di un dispositivo VR per uso domestico soggetto a prescrizione per aiutare a ridurre la lombalgia cronica. E lo Spaulding Rehabilitation Hospital, affiliato ad Harvard, sta studiando la realtà virtuale da alcuni anni per vedere se l’approccio ha il potenziale per gestire qualsiasi tipo di dolore cronico.

“In passato, molti fornitori utilizzavano gli oppioidi come un modo per trattare il dolore cronico. Come è diventato chiaro negli ultimi anni, gli oppioidi hanno molti aspetti negativi e i fornitori hanno sete di trattamenti alternativi. Ecco perché c’è un crescente interesse per questa tecnologia, ed è per questo che lo stiamo studiando”, afferma il dott. David Binder, fisiatra e direttore dell’innovazione presso lo Spaulding Rehabilitation Hospital.

Cos’è la realtà virtuale?

Quality and Safety in Clinical Operations è un corso della Harvard Medical School che si terrà in un formato virtuale dal vivo dall’8 al 10 giugno 2022. Questo corso di formazione continua si concentrerà sui modi per identificare le lacune e sviluppare interventi di successo, sostenibili e scalabili che portino a miglioramenti risultati. Lascerai questo corso con un percorso per rivedere il programma attuale del tuo istituto e identificare i modi per avanzare strategicamente e tatticamente per incidere sui risultati. Saranno evidenziate le lezioni apprese dal COVID-19, inclusa la necessità di far avanzare in modo aggressivo il nostro approccio istituzionale all’equità.

La realtà virtuale è una tecnologia immersiva che ti fa sentire come se fossi in un altro mondo. Mentre sei seduto comodamente, indossi un visore VR: occhiali che ti offrono una visione a 360° di un ambiente virtuale. Puoi guardare ovunque nello spazio virtuale – in alto, in basso, a sinistra, a destra o dietro – e puoi ascoltare i suoni degli altoparlanti nelle cuffie o nelle cuffie.

In un videogioco, potresti indossare un visore VR per cavalcare sulle montagne russe virtuali. Vedrai la pista davanti a te, il parco divertimenti ai lati e il cielo sopra. Proverai l’emozione di vedere la tua auto sfrecciare in avanti, girare o girare, il tutto mentre senti il ​​tintinnio dell’auto in pista e le grida di altri piloti.

VR per il dolore cronico

Per la riduzione del dolore cronico, la realtà virtuale non ha lo scopo di eccitarti, ma di calmarti. Gli ambienti virtuali sono ambienti naturali sereni, come un campo erboso con un cielo azzurro brillante e un ruscello ondulato nelle vicinanze. Potresti sentire suoni come il cinguettio degli uccelli e l’acqua che gorgoglia dolcemente lungo le rocce. E gli ambienti non sono sempre generati dal computer. Il sistema che gli esperti di Spaulding Rehab stanno studiando utilizza video di luoghi reali.

I dispositivi VR per la riduzione del dolore cronico incorporano anche altre funzionalità, come la voce di un narratore che guida chi lo indossa a godersi l’ambiente virtuale, fare esercizi di respirazione, reindirizzare pensieri negativi sul dolore o conoscere le risposte al dolore.

Il dispositivo Dott. Il team di Binder si sta sviluppando è accompagnato da un’istruzione aggiuntiva.

“I pazienti visualizzano il contenuto in quattro sessioni e utilizzano una cartella di lavoro. E se nel contenuto educativo sentono cose sul dolore che non capiscono, hanno un medico di fiducia che ne parlerà e rafforzerà i concetti”, afferma Lorna Brown, fisioterapista e ricercatore clinico capo per il team di innovazione di Spaulding.

Come potrebbe aiutare

Le strategie utilizzate in VR per la riduzione del dolore cronico possono includere la consapevolezza (concentrarsi sul momento presente), la meditazione, le immagini guidate o la terapia cognitivo comportamentale (riorientare i pensieri negativi verso quelli positivi). Sono tutti usati per controllare lo stress e l’umore. “Lo stress, l’ansia, la depressione e la paura contribuiscono tutti al dolore”, afferma il dott. dice Legante. “Molte prove suggeriscono che se sei in grado di trattarle, puoi aiutare a ridurre il dolore”.

“Il punto in cui la realtà virtuale potrebbe portare queste altre terapie a un nuovo livello”, afferma Brown, “è mettendole insieme e immergendo qualcuno in un ambiente in cui è più facile concentrarsi”.

Potrebbe anche essere che la realtà virtuale e i suoi numerosi stimoli distraggano semplicemente il tuo cervello dal ricevere segnali di dolore. “Sfruttiamo già questo cablaggio tutto il tempo. Ad esempio, se colpisci il gomito per sbaglio e fa male, strofini il gomito e ci si sente meglio. Stai ingannando il cervello producendo la reazione sensoriale di toccare il gomito, che annulla alcuni segnali di dolore”, ha detto il dott. dice Legante.

Funziona?

La maggior parte delle prove sulla realtà virtuale per il dolore riguarda il trattamento del dolore improvviso e grave, ad esempio l’utilizzo della realtà virtuale per distrarre le persone sottoposte a trattamento per ustioni. La realtà virtuale è già utilizzata in molti ospedali per alleviare il dolore dopo l’intervento chirurgico o durante il travaglio o il trattamento del cancro.

Anche se non abbiamo ancora molte prove che l’essere in un ambiente VR riduca il dolore cronico, alcuni studi sono incoraggianti. Ad esempio, l’evidenza che ha indotto la FDA a immettere sul mercato il dispositivo VR per la lombalgia cronica (RelieVRx) è stata uno studio randomizzato che ha coinvolto 179 persone. La metà ha utilizzato il dispositivo VR tridimensionale e l’altra metà ha utilizzato un dispositivo fittizio (con solo un ambiente bidimensionale). Dopo otto settimane di trattamento, i livelli di dolore sono stati ridotti di oltre la metà nel 46% dei partecipanti che utilizzavano il dispositivo VR rispetto al 26% dell’altro gruppo.

Il dispositivo Dott. Binder e il suo team stanno sviluppando non è stato ancora testato in uno studio randomizzato. Finora, i ricercatori lo hanno provato in tre cliniche di Spaulding per vedere se è abbastanza promettente per fare uno studio di grandi dimensioni. “Stiamo imparando come i pazienti con dolore persistente rispondono al contenuto. Sulla base di ciò, lo modificheremo e miglioreremo e scopriremo se ci sono ostacoli all’utilizzo del visore VR”, afferma Brown.

Puoi provarlo?

Il dispositivo VR di Spaulding non è ancora disponibile e il dispositivo VR per il mal di schiena richiede l’ordine di un medico. Non è coperto da assicurazione e il dott. Binder non prevede che nessun dispositivo VR per il dolore cronico sarà coperto fino a quando la realtà virtuale non diventerà mainstream.

Tuttavia, ci sono un certo numero di dispositivi VR con programmi di sollievo dal dolore (non approvati dalla FDA) disponibili per l’acquisto online o tramite pratiche di terapia fisica private. Alcuni ospedali e centri di riabilitazione utilizzano anche la realtà virtuale per il dolore cronico.

E se vuoi solo provare la tecnologia, puoi acquistare un dispositivo VR (a partire da circa $ 300) e scaricare un programma di meditazione per esso. Non avrà la stessa educazione e guida che si trovano in un programma progettato per la riduzione del dolore cronico, supervisionato da un fisioterapista. Ma probabilmente non farà male, a patto che non ci siano condizioni che renderebbero pericoloso l’uso della realtà virtuale, come vertigini o problemi di equilibrio.

Qual è il futuro della realtà virtuale per la riduzione del dolore?

È troppo presto per sapere se la realtà virtuale diventerà una parte standard della gestione del dolore cronico. La risposta dipende da cosa succede con la ricerca e da quanto valore la VR aggiunge al trattamento del dolore cronico. “Se i contenuti VR mostrano un netto miglioramento, punteggi del dolore più bassi e un recupero più rapido, e se ci sono prove da centri accademici rispettati, le grandi aziende tecnologiche sarebbero probabilmente interessate. Stanno già investendo molto in VR”, ha affermato il dott. dice Legante. “Potresti vedere la realtà virtuale adottata a un livello mai immaginato”.


Immagine: © Prostock-Studio/Getty Images

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