“Qualità dell’acqua come servizio” non si limita a inserire la tecnologia nelle reti

Secondo Alan Brown, responsabile della qualità dell’acqua e della pianificazione strategica di Northumbrian Water, il tentativo dell’azienda di lanciare la più grande rete europea di sensori di qualità dell’acqua e di perdite e software di analisi invertirà la tendenza dei rubinetti dei clienti che sono il primo punto di contatto per l’interruzione dell’acqua potabile.

“Ci affidiamo quasi ai clienti per dirci se qualcosa è andato storto”, dice Utility Week Innova. “La frase che uso spesso è usare il cliente come barometro delle nostre prestazioni.

“Questo progetto sta ribaltando la situazione con noi che abbiamo molto più controllo”, aggiunge Brown. “Treatment-to-Tap dimostrerà un cambiamento radicale nel monitoraggio delle società idriche e nella gestione proattiva della qualità dell’acqua fornita ai clienti”.

In quanto tale, insieme a Welsh, South East, Scottish e Anglian Water e partner come il leader tecnologico Siemens e l’Università di Sheffield – che ha assegnato uno studente di dottorato per coprire la modellazione dei dati e l’analisi – il progetto vedrà gli ingegneri aggiungere sensori di qualità al finale il viaggio dell’acqua verso le case dei clienti.

“Quello che voglio ottenere è una fiducia molto maggiore nell’acqua del rubinetto”, spiega Brown. “Penso che avere un maggiore livello di controllo su ciò che facciamo quotidianamente perché abbiamo più informazioni dovrebbe permetterci di costruirlo nei prossimi 5-10 anni”.

In definitiva, il programma spera di stabilire un nuovo modello di business che consenta a tutte le società idriche di condividere i rischi e fornire acqua di qualità come servizio, su larga scala, al ritmo e al minor costo.

Identificazione delle influenze operative

Northumbrian – la cui rete comprende 53 impianti di trattamento, quasi 350 bacini di servizio e oltre 16.000 miglia di condutture idriche – ha lanciato il trattamento per il rubinetto data la relativamente poca trasparenza offerta oltre al campionamento manuale obbligatorio una volta che l’acqua esce dagli impianti di trattamento ampiamente monitorati ed entra nell’invecchiamento della Gran Bretagna Rete.

“Non si apprezza davvero quanto la qualità viene influenzata o cambia fino a quando non esce effettivamente dal tocco del cliente”, afferma Brown. “Non si tratta solo di lanciare strumenti o sensori, collegarli a tubi e partire. Molte delle risorse di cui stiamo parlando esistono da decenni e stanno solo invecchiando, quindi è importante che man mano che le aspettative dei clienti aumentano, tu intervenga e faccia qualcosa di diverso – sia un po’ dirompente in termini di come gestisci tutte queste interdipendenze .”

La prima fase di Treatment-to-Tap ha visto Northumbrian installare nuovi sensori all’ingresso e all’uscita dei serbatoi attraverso la sua rete Teeside verso la fine del 2021 nel tentativo di comprendere l’impatto che hanno su problemi come i sedimenti nella rete.

A partire dalla fine di giugno, e supportata dal finanziamento Water Breakthrough Challenge Catalyst Stream, la fase due vedrà infine l’implementazione di circa 30 diversi strumenti per la qualità dell’acqua e un’ulteriore collaborazione per monitorare la pressione tramite l’intelligenza artificiale e la simulazione idraulica attraverso la rete.

“Non si tratta solo di considerare la qualità dell’acqua come un aspetto limitato, ma di identificare altre influenze operative e come entrano in gioco in termini di qualità complessiva dell’acqua”, spiega Brown. “Come si collegano pressione e qualità dell’acqua? Come si collegano le raffiche e la qualità dell’acqua? La qualità dell’acqua ti dice qualcosa su cosa accadrà nella rete? Otterremo un livello molto maggiore di granularità e profondità delle informazioni”.

Il valore dei dati di qualità in tempo reale

Tuttavia, al fine di fornire la qualità dell’acqua come servizio, i dati quasi in tempo reale raccolti tramite detti sensori saranno studiati in collaborazione e abbinati a ricerche commissionate esclusivamente per sviluppare nuove informazioni sui clienti e guidare la comunicazione quotidiana della qualità dell’acqua e dei problemi di interruzione.

“Parte di questo lavoro consiste anche nel coinvolgere un consulente per fare alcune ricerche di scienze comportamentali con la base di clienti per valutare come vorrebbero interagire con le informazioni in tempo reale”, aggiunge. “Sarebbe di beneficio, causerebbe maggiore ansia e come possiamo usarlo per creare fiducia che i clienti hanno nell’approvvigionamento di acqua potabile?

“È importante comprendere il valore che i clienti otterrebbero dalla ricezione dei dati e dalla comprensione in tempo reale della qualità dell’acqua, di come interagirebbero con i dati e di come ciò influisca sulla loro consapevolezza, aspettative e associazione con l’acqua del rubinetto.

“I risultati saranno inseriti nel nostro continuo sviluppo della strategia di comunicazione, per assicurarci che i clienti ottengano le informazioni giuste al momento giusto”.

Gestione delle aspettative di gusto e odore

In conseguenza di ciò, il fornitore di 1,1 miliardi di litri di acqua a poco meno di 4,4 milioni di persone al giorno nell’Essex, nel Suffolk e nel nord-est dell’Inghilterra, utilizzerà caratteristiche come i livelli di cloro e torbidità per misurare la qualità e gestire le aspettative dei clienti.

“Se lo guardi dal punto di vista del gusto e dell’odore, i clienti riconoscono che mettiamo cloro nell’acqua per disinfettarla, ma se dobbiamo cambiare la fornitura, i clienti notano la variazione piuttosto che il livello di cloro”, afferma Brown. “Possiamo quindi dire: ‘è successo qualcosa nella nostra rete, lo stiamo riparando, abbiamo cambiato la vostra fornitura d’acqua, i livelli di cloro aumenteranno, ma non preoccupatevi’.

“Allo stesso modo gran parte della rete può avere sedimenti minori che vi si trovano come eredità di milioni e milioni di litri di acqua che lo attraversano. Ma a volte si ottiene uno scoppio, si aumenta la pressione nel tubo e, di conseguenza, il flusso può sollevare un po’ di sedimento.

“Se questi sensori ci avvisano in anticipo per dire che c’è qualcosa che sta succedendo qui sotto, possiamo dare al cliente la fiducia che stiamo affrontando il più rapidamente possibile, ma anche dare loro qualche consiglio da dire se risciacqui il rubinetto per 10 minuti in questo ambito gestirà la situazione, ci sosterrete nelle nostre azioni, non preoccupatevi”.

Perché ora?

Sebbene i sensori abbiano già servito una varietà di scopi a livello di settore, secondo Brown una tecnologia e un’infrastruttura di supporto sufficientemente robuste da implementare alla scala richiesta per offrire la qualità dell’acqua come servizio non erano prontamente disponibili fino a poco tempo.

“Siamo in una fase in cui gli strumenti che installi sono diventati molto più affidabili ed economici – dal punto di vista della manutenzione non devi visitarli ogni due minuti, puoi magari andare a sostituire una batteria ogni due o tre mesi”, dice.

“Penso che l’altra cosa sia che nel modello che stiamo cercando di ottenere qui c’è un livello di speculazione”, aggiunge. “Spenderai un sacco di soldi per implementare sensori che ci aspettiamo forniscano informazioni, ma non c’è certezza assoluta in termini di informazioni, analisi dei dati e modelli che ne deriveremo. Quindi penso che ci sia sempre stata una riluttanza a lanciarsi su larga scala”.

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