NLCS Game 4 è stata la notte in cui i Phillies sono diventati una squadra delle World Series

La distanza è la caratteristica che meglio definisce la vita come un soccorritore di major league. Ti siedi alla periferia di uno stadio pieno di gente di tutti i giorni che è più vicina all’azione di te e, tuttavia, ti siedi più vicino di chiunque altro ad avere il destino dell’intero edificio sulle spalle. Questo è il tuo lavoro. Ti siedi e aspetti, e guardi e ascolti e senti che tutto si svolge una frazione di secondo dopo rispetto a tutti gli altri che indossano la tua uniforme. Lo schiocco della mazza, la traiettoria della palla, il ruggito della folla, il momento della realizzazione che arriva con le varie combinazioni dei tre: arrivano come un’increspatura. E poi senti lo squillo del telefono e vedi il cenno affermativo e diventi di nuovo l’ultimo a saperlo. Ora è il tuo momento.

Sabato sera, mentre il manicomio di Gara 4 ruggiva intorno al prato rettangolare che era diventato la sua nuova casa, Zach Eflin è arrivato lentamente alla conclusione che sarebbe finito con lui. Aveva trascorso la maggior parte della serata come tutti gli altri oltre 45.000 spettatori che si erano stipati al Citizens Bank Park. Uno spettacolo si stava svolgendo dall’altra parte della recinzione del centrocampo, e lui e il resto dei bullpen dei Phillies erano in parti uguali vigili e affascinati. Erano entrati nella notte sapendo che chiunque potesse andarci probabilmente ne avrebbe avuto bisogno. Quattro battitori in gioco, è iniziato il processo di eliminazione.

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“Devono essere tutti pronti”, ha detto Eflin dopo aver registrato gli ultimi tre out di una frenetica vittoria per 10-6 che ha lasciato i Phillies a una vittoria dalle World Series. “Soprattutto in un giorno come oggi. Sappiamo che tutti devono essere in attesa. Eravamo completamente preparati per tutto ciò che è successo durante la partita”.

Quello che è successo è stata una di quelle notti di ottobre che volevi far finire solo perché doveva essere ufficializzata. Se questa stagione dei Phillies finisce nel modo in cui a volte sembra destinata, potremmo ben guardare indietro al gioco 4 della National League Championship Series come al momento in cui hanno completato la loro autorealizzazione. Dopo una serie di vittorie messe insieme sul retro di momenti singolari e lanci elettrici di partenza, i Phillies hanno messo insieme una performance collettiva che ha stabilito una volta per tutte la loro superiorità come squadra. Freschi di una vittoria in Gara 3 che aveva esaurito il loro ultimo titolare allungato e i loro due assi bullpen, sono entrati in Gara 4 sapendo che avrebbero avuto bisogno di una nuova formula. Avevano un percorso verso la vittoria. E, per Dio, l’hanno incendiato.

Sentirai molto parlare dei pipistrelli, e meritatamente. Kyle Schwarber, Rhys Hoskins, JT Realmuto, Bryce Harper, Nick Castellanos: questa è stata la loro serata, il tipo esatto di cose che i loro capi avevano immaginato quando hanno aggiunto i suoi due ritocchi finali in questa bassa stagione. Ognuno di loro aveva avuto i suoi momenti individuali nelle prime sette vittorie post-stagione dei Phillies, ma questa era una partita in cui avevano bisogno di mettere insieme tutti quei momenti. Questo è esattamente quello che hanno fatto, e lo hanno fatto dal momento in cui si sono ritrovati sotto 4-0. Il colpo decisivo: un fuoricampo da due punti nel fondo del primo che ha riacceso un pubblico che ha appena avuto il tempo di digerire i risvolti del deficit.

Eppure, ci sono stati molti momenti in cui avrebbe potuto equivalere a nulla. Fu in questi momenti che prosperò la seconda brigata del calvario. Uno dopo l’altro, sono entrati alla carica dal centro campo, il telefono squilla, il manager che gesticola, il cancello si è aperto, la musica ha iniziato a suonare. Per molti di loro, sarebbe stata la loro opportunità più significativa per avere un impatto su una corsa magica che avevano trascorso guardando da lontano.

Due settimane fa, Connor Brogdon ha fatto la sua prima apparizione dopo la stagione e ha permesso a quattro dei cinque battitori che ha affrontato di raggiungere la base. Da quel momento in poi, è stato apparentemente segnato per le partite già perse o già una. In Gara 4, però, era improvvisamente sul tumulo nel primo inning, chiamato per fermare l’emorragia e poi per preservare un deficit che i pipistrelli avevano rifilato da tre a uno. Questa volta, si è ritirato sei su sette. Mentre si allontanava dal tumulo, hai avuto la sensazione che fosse successo qualcosa di grosso.

“Secondo me, quelle erano le uscite più importanti del gioco”, ha detto il ricevitore JT Realmuto.

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Il prossimo è stato Andrew Bellati, che ha eliminato due dei tre battitori che ha affrontato in un quarto perfetto. L’unico inconveniente è arrivato nel quinto quando Brad Hand ha concesso un fuoricampo di due punti a Juan Soto. Ma dopo che i Phillies hanno reagito con un fondo di quattro run del quinto, il loro destino è toccato a un trio di veterani che hanno trascorso gran parte della serie ad aspettare il loro tempo. Noah Syndergaard ha ottenuto i primi quattro out, David Robertson i successivi cinque.

“Il prossimo uomo in su”, ha detto Robertson, che ne ha eliminati tre nel settimo e nell’ottavo inning. “Chiunque ha preso la palla è andato là fuori e ha fatto del suo meglio e l’ha passata al ragazzo successivo”.

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Questo è quello che hanno fatto, registrando 25 dei 27 out finali del gioco dopo che Bailey Falter è uscito dal tumulo nel primo inning. Quando arrivò il nono inning, Eflin era ben consapevole del compito che sarebbe stato suo. Jose Alvarado e Seranthony Domínguez avevano entrambi lanciato oltre 27 lanci la sera prima. Eflin ne aveva lanciati solo 17. A parte il titolare Kyle Gibson, era l’unico rimasto.

“Tutti erano pronti per partire oggi”, ha detto Eflin. “Anche se chiedi a quei ragazzi, erano pronti per partire.”

Gli individui possono vincere le partite, ma alla fine ci vuole una squadra per vincere una serie. Questa potrebbe essere stata la notte in cui i Phillies sono diventati ufficialmente uno.

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