NHL99: Ogni partita contro Shea Weber includeva un certo livello di dolore

Benvenuto a NHL99, L’AtleticoIl conto alla rovescia dei migliori 100 giocatori nella storia della NHL moderna. Stiamo classificando 100 giocatori ma lo chiamiamo 99 perché sappiamo tutti chi è il n. 1 — sono i 99 posti dietro al n. 99 dobbiamo capire. Dal lunedì al sabato fino a febbraio sveleremo i nuovi membri della lista.


Per Corey Perry, è iniziato abbastanza innocentemente. Una gara amichevole. Una spinta motivazionale. L’obiettivo: battere il capitano dei Canadiens per allenarsi. Il problema? Battere Shea Weber in qualsiasi cosa è estremamente difficile.

Nel corso della stagione 2020-21 – l’unica campagna di Perry a Montreal e, fino ad ora, l’ultima stagione in cui Weber ha giocato una partita – ha lottato per la posizione, presentandosi presso la struttura di allenamento dei Canadiens a Brossard o al Bell Center prima e prima.

Alla fine, arrivavano regolarmente alla pista di pattinaggio tre ore intere prima di dover prendere il ghiaccio, a volte già alle 7:30 del mattino. Era necessaria la caffeina.

“Non potevo batterlo nell’arena. Ci ho provato,” disse Perry, ridendo. “E’ sempre uno dei primi ragazzi lì, uno degli ultimi ad andarsene. Va sempre in giro con i ragazzi più giovani, i ragazzi più grandi. Tutti gravitano semplicemente verso di lui. Quando hai un ragazzo come quello nella tua squadra che dà l’esempio e fa tutte le cose giuste, questo è il “professionista definitivo” per me “.

La corsa dei Canadiens alla finale della Stanley Cup di quell’anno è stata probabilmente il momento clou della carriera di Weber in NHL. Fino ad allora, non era mai stato in una squadra che avesse superato il secondo turno dei playoff. Quell’anno, ha combattuto contro gli infortuni, con una media di 22:42 di ghiaccio a partita nella stagione ridotta dalla pandemia, la quarta più bassa della sua carriera.

Ma si è vestito per tutte le 22 partite di playoff dei Canadiens, con una media di 25 minuti, 13 secondi di ghiaccio a partita e, anche in una forma leggermente ridotta, era ancora la sua solita brutta, fisicamente imponente, presenza bidirezionale.

Dopo i playoff, è stato riferito che la carriera di Weber era in pericolo a causa di persistenti infortuni al ginocchio, al piede e alla caviglia. Durante i playoff, indossava una doppietta alla mano sinistra.

La capacità di Weber di mettersi in forma per giocare a quei giochi ha ispirato coloro che lo circondavano. Per certi aspetti, è stato il motivo per cui così tanti suoi compagni di squadra si sono affollati intorno a lui subito dopo che Tampa ha vinto la Coppa in cinque partite. Aiuta anche a spiegare perché Weber arriva al n. 90 nella nostra lista dei 100 migliori giocatori nell’era moderna della NHL.

“Vedere la quantità di sforzo necessaria solo per arrivare al punto in cui poteva giocare è stato estremamente impressionante e fantastico da vedere”, ha detto l’ex compagno di squadra di Montreal Eric Staal. “Mi ha dato un tale apprezzamento per lui come leader e per lui come giocatore. È stato molto più difficile alla fine quando Tampa ci ha battuto. È stato difficile perché ha messo tutto in gioco. Era tutto quello che aveva”.

Weber, che è stato ceduto ai Golden Knights la scorsa offseason e che inizierà la sua seconda stagione consecutiva su LTIR, sceglie di ricordare i bei tempi di quella corsa, e non tanto la fine. Era la prima volta che i Canadiens, la franchigia più leggendaria della NHL, arrivavano a una finale di Coppa dal 1993, e lui era il capitano, uno dei punti focali insieme al portiere Carey Price.

“Ora lo guardo come se ne valesse la pena. Voglio dire, ne vale sempre la pena quando puoi vedere il successo e avere la possibilità di vincere e lasci tutto là fuori”, ha detto Weber. “È un po’ il modo in cui mi è stato insegnato, il modo in cui mi piace farlo.”

In un certo senso, potrebbe essere un po’ sorprendente che Weber da 6 piedi-4 e 230 libbre sia il 90esimo giocatore in classifica. I suoi numeri non hanno mai raggiunto livelli record (224 gol e 589 punti e una media di 24:03 di ghiaccio a partita con massimi in una sola stagione di 56 punti, 23 gol e 26:54 di ghiaccio a partita).

Non ha vinto un Norris Trophy, spesso il segno distintivo della grandezza del difensore. (È stato due volte secondo classificato, contro Nicklas Lidstrom nel 2011 e Erik Karlsson nel 2012.)

E non ha avuto molto successo nemmeno nei playoff. Il suo periodo migliore è stato trascorso con i Predators, la squadra che lo ha arruolato nel 2003, in un momento in cui la franchigia per lo più non aveva le finanze per competere a parità di condizioni con le migliori squadre della propria divisione. Nashville non ha mai superato il secondo round ai tempi di Weber e lo ha fatto solo una volta nella storia del franchise. Quella corsa a sorpresa alla finale della Stanley Cup con Montreal nel 2021 all’età di 35 anni è stata la più vicina a un campionato.

Ma chi ha giocato con lui – o contro di lui – non si concentra su ciò che manca al curriculum di Weber. Secondo gli intervistati per questa storia, che hanno giocato tutti con Weber nel Team Canada alle Olimpiadi del 2010 e/o 2014 e/o alla Coppa del Mondo di hockey 2016, è stato uno dei migliori della sua epoca.

“Era così solido e tutto intorno”, ha detto il capitano dei Penguins Sidney Crosby. “Ogni sabbia. Offensivamente, difensivamente, il suo carattere, la leadership che ha portato, la sua coerenza. Tutte queste cose sono così importanti”.


Weber era orgoglioso del suo gioco difensivo e, se si fosse preso cura di quello, avrebbe potuto darsi la possibilità di scheggiare in attacco.

Quando Weber è stato ceduto ai Canadiens nell’estate del 2016 per PK Subban, il capitano dei Blackhawks Jonathan Toews ha inviato un tweet essenzialmente ringraziando Nashville per aver coinvolto Weber in un’altra conferenza.

Questo perché Toews sapeva che qualsiasi partita contro il Nashville che coinvolgesse Weber significava un certo livello di dolore.

“Ricordo sempre di aver pensato, ‘OK, posso provare a superarlo o essere più veloce di lui negli angoli e non provare a evitarlo.’ Ma non importava. Sembrava sempre avere un pezzo di te”, ha ricordato Toews. “Potrebbe muoversi abbastanza bene per essere un ragazzo grosso. Doveva solo metterti addosso un avambraccio, o allungare una mano e metterti il ​​guanto addosso e non stavi davvero andando da nessuna parte. Inutile dire che se fosse stato in grado di schierarti qua e là, non avresti avuto la meglio da quella collisione.

La presenza fisica di Weber è stata un tema costante durante il suo periodo nella NHL. I suoi 1.781 successi dal 2006-07 (la sua prima stagione completa) al 2016-17 (la sua ultima stagione completa), si sono classificati al sesto posto tra i difensori.

“Per me, è sapere che quando andrai all’angolo contro Webs lo prenderai. Sta arrivando e devi prepararti. Non avrai molto tempo e spazio”, ha detto l’attaccante dei Bruins Patrice Bergeron. “Ha una taglia. Ovviamente, è un ragazzo grande, ma poi usa anche la sua portata molto bene. Sa di avere quella portata e quel vantaggio su di te. Colma quel divario. Chiude subito quello spazio. Quindi, se hai intenzione di prendere il disco con la testa un po’ abbassata, se guardi il disco per una frazione di secondo, sai che ti sarà proprio in faccia”.

Il suo gioco è stato così intimidatorio che ha avuto un impatto sul gioco in modi che forse non erano facilmente evidenti. Poteva neutralizzare il suo lato del ghiaccio in fretta semplicemente perché un centro non voleva infortunare i suoi compagni di squadra.

“Penso di non mettere in pericolo le mie ali”, ha detto l’ex centro degli Sharks Joe Thornton. “Non ci saranno passaggi morbidi. Saranno duri, diretti o in ritardo (Weber), così i miei ragazzi possono prendere il controllo. “

Gli avversari di Weber sapevano che non li avrebbe semplicemente cancellati. Farebbe del suo meglio per eliminarli dal gioco.

“È un po’ più spaventoso quando qualcuno ha le dimensioni di Shea Weber, ma sta giocando duro ma sta anche giocando per tenersi là fuori”, ha detto l’ex difensore dei Blackhawks Duncan Keith.

L’ex capitano dei Ducks Ryan Getzlaf ha aggiunto: “Aveva la capacità di giocare duro e fare il cattivo ed era una cosa difficile da affrontare tutto il tempo”.



(Aaron Doster / USA Today)

Il tiro di Weber è stato misurato una volta alla velocità di 108,5 mph ed è stato anche sballato in rete alle Olimpiadi del 2010. Questo lo ha reso un’arma per segnare gol e gli ha permesso di esercitare il suo gioco in zona offensiva. I suoi 181 gol dal 2006-07 al 2016-17 sono stati i più alti di un difensore della NHL durante quel periodo. I due successivi più vicini erano Brent Burns (165) e Dustin Byfuglien (162), che avevano entrambi giocato in avanti a volte durante quel tratto.

“Offensivamente, il suo tiro era così pericoloso”, ha detto Crosby. “Potrebbe segnare da qualsiasi punto della zona. Non è uno scatto a cui qualcuno voleva davvero mettersi di fronte”.

Keith ha detto che a volte, invece di bloccare uno dei colpi di Weber, aveva senso semplicemente spostarsi di lato.

“Sono in piedi davanti alla rete, hai un portiere lì con l’attrezzatura da portiere”, ha detto. “A volte c’era un punto in cui entrava, ma è come se mi fossi messo tra i piedi per quel tiro, sarei rimasto fuori per due mesi con una gamba rotta solo cercando di bloccarlo”.

Chris Pronger ha capito il dolore del colpo di Weber. Questo perché l’ex MVP della NHL ne ha preso uno quando Weber era a Nashville e Pronger giocava ad Anaheim.

“Ero vicino alla rete e mi ha colpito sul lato del ginocchio e ho dovuto saltare la partita successiva perché era così gonfio che non potevo spostarlo”, ha ricordato.

Patrick Marleau, che ha concluso la sua carriera con il maggior numero di partite giocate nella storia della NHL, pensava che si sarebbe perso le Olimpiadi perché un’esplosione di Weber lo ha preso in mano poco prima dei Giochi.

“(Sembrava) praticamente come essere colpito con una mazza da baseball senza imbottitura probabilmente”, ha detto.

Bergeron ha sentito quel dolore alle Olimpiadi del 2014.

“Avevo il disco, l’ho passato all’ala e ho spinto la rete fino in fondo e chiunque avesse il disco sul lato praticamente lo ha lasciato cadere su Shea come un ritardo”, ha detto Bergeron. “Ci è appena entrato e io ero in piedi davanti. Ho appena avuto il tempo di voltarmi e mentre mi sto girando, vedo solo Webs che fuma quel disco. Non ho avuto nemmeno il tempo di spostarmi di mezzo. Sapevo che stava arrivando e mi ha colpito dritto al petto. Questo è stato probabilmente uno dei peggiori dolori che ho avuto da un colpo nella mia carriera.


Nel Trofeo Norris. Nella Stanley Cup.

Questo cloud è l’eredità di Weber?

“Sto solo parlando per me stesso”, ha detto l’ex attaccante dei Blue Jackets Rick Nash. “Se ho alcuni dei (miei coetanei) che dicono ‘Era uno dei ragazzi più difficili contro cui giocare. Era uno dei migliori ragazzi fuori dal ghiaccio. Ha fatto tutto in modo professionale,’ Vorrei restituire il mio premio in un secondo per sentire quelle cose dai miei coetanei”.

Quando il nome di Weber viene menzionato ad alcuni dei migliori del suo periodo di massimo splendore, lo elogiano immediatamente come una delle élite della loro epoca e qualcuno che forse non ha ottenuto il riconoscimento che meritava.

“Non farebbe male per un ragazzo del genere essere riconosciuto”, ha detto Toews. “E’ uno dei migliori difensori della nostra epoca. Penso che dipenda davvero da come definisci i migliori difensori. Vedete per anni, ragazzi come Erik Karlsson e PK Subban segnano molti punti e (stanno) vincendo i Norris Trophies. Ma voglio dire che non c’è molto paragone con quello che ha fatto Shea Weber ad entrambe le estremità della pista, soprattutto in fase difensiva. Era una bestia su entrambi i lati del disco e penso che per me questo definisca un difensore più che essere quasi un quarto attaccante là fuori”.

Forse nella giusta situazione avrebbe potuto ottenere un Norris, una Coppa o entrambi. In un certo senso, questo ha reso la sua carriera, non per colpa sua, un po’ un “E se?” Ma alla fine, ha fatto tutto il possibile per ritagliarsi un’enorme eredità da hockey.

Sapevano chi era e cosa portava come compagno di squadra e come avversario.

“Penso che i ragazzi contro cui giochi siano probabilmente alcuni dei migliori giudici del tuo gioco”, ha detto Crosby. “Per quanto riguarda il Web… è un ragazzo che lo portava tutte le sere. Ha gareggiato molto duramente, ha avuto un enorme impatto nel gioco e, a seconda del gioco e di ciò che doveva fare, poteva fare davvero tutto”.

(Foto in alto: Getty Images)

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