“Nessun panico nel suo gioco” — Nick Leddy dimostra il suo valore per i Blues

WINNIPEG, Manitoba — Il viaggio dei Blues è appena iniziato. Nelle 79 partite rimaste in regular season, ci saranno alti e bassi, infortuni e sconvolgimenti, svolte inaspettate nel percorso verso la postseason.

Ma almeno per un sabato pomeriggio, è stato chiarissimo il motivo per cui il direttore generale Doug Armstrong ha deciso di firmare nuovamente il difensore veterano Nick Leddy.

Con solo così tanti dollari rimasti nel suo barattolo di biscotti con il tetto salariale, Armstrong ha dovuto scegliere Leddy o l’attaccante veterano David Perron. Non poteva firmare entrambi.

Ricorderete, non è stata la decisione più popolare in città quando ha optato per Leddy al posto del popolare e produttivo Perron con un contratto quadriennale da 16 milioni di dollari il 13 luglio. Ma Armstrong ha semplicemente ritenuto che la difesa fosse un bisogno più grande su un roster carico di marcatori da 20 gol.

Perron è all’altezza dei suoi vecchi trucchi dopo aver firmato con Detroit: domenica ha segnato il suo quarto gol stagionale. Quindi non c’è ancora una risposta definitiva sul fatto che Armstrong abbia fatto la mossa giusta. Ci vorranno molti più giochi.

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Ma vedendo Leddy fare le sue cose nel 2-0 di sabato contro Edmonton, è stato abbastanza facile vedere la logica del perché Armstrong ha fatto quello che ha fatto a luglio.

Leddy è un gusto acquisito. Tra i difensori, non ha uno schiaffo in forte espansione come il compagno di squadra Colton Parayko. Non pattina in cerchio intorno all’opposizione come fa Cale Makar del Colorado. Ma non lasciarti ingannare: sa pattinare.

“Può fare due o tre passi e tenere il passo con i ragazzi più veloci della NHL”, ha detto il collega difensore dei Blues Torey Krug. “È proprio in cima a quella lista. Ha solo una calma su di lui. Quando viene battuto, è in grado di recuperare e rompere i giochi con il suo bastone. Quindi siamo molto fortunati ad avere un ragazzo così”.

L’allenatore Craig Berube vede le stesse cose.

“Può pattinare, quindi chiude i giochi”, ha detto Berube. “Può recuperare e ha un ottimo bastone. Quel ragazzo è un vero giocatore di hockey composto. Niente panico nel suo gioco”.

È abbastanza facile farsi prendere dal panico quando Connor McDavid di Edmonton ottiene una testa di vapore che corre lungo l’ala. Dopotutto, è probabilmente il giocatore più veloce della lega non chiamato Jordan Kyrou.

Quindi è stato divertente e illuminante sabato quando Leddy si è girato in zona neutra per seguire un McDavid in serie ed è rimasto con lui fino alla rete per interrompere un gioco.

Leddy è stato il primo ad ammettere dopo la partita di sabato che è stato uno sforzo di squadra per mantenere il decantato gioco di transizione di Edmonton bloccato in posizione neutra per la maggior parte del pomeriggio.

“Penso che provare a salirci sopra il più velocemente possibile e portare via tempo e spazio – questa è la cosa più importante”, ha detto. “Ma quei ragazzi avranno le loro possibilità. Cerchi solo di limitarli il più possibile.

McDavid e il compagno di squadra Leon Draisaitl sono entrati in gioco con sette gol e 11 assist tra di loro in sole quattro gare. Entrambi sono finiti tra i primi quattro punti della NHL in ciascuna delle ultime quattro stagioni.

Sabato si sono limitati a un totale di cinque tiri in porta e solo sei tentativi complessivi. Nel complesso, i Blues hanno bloccato più tiri (25) di quanti ne avessero tirati in porta gli Oilers (23), un indicatore significativo dell’impegno difensivo per tutta la formazione. Leddy ha bloccato un record di sei di quei 25.

Ovviamente, il bello della NHL è che devi esibirti ogni volta. C’è una nuova sfida dietro ogni angolo, inclusi gli Oilers, ancora una volta, che sono a St. Luigi mercoledì.

Ma i primi segnali sono incoraggianti per Leddy, e nel complesso per un corpo di difesa dei Blues che è stato uno dei punti interrogativi della squadra all’inizio della stagione.

I Blues erano più una squadra a ruota libera la scorsa stagione, con uno degli attacchi più potenti del campionato. Ma la prestazione difensiva di sabato ricordava più la Stanley Cup Blues, o anche la versione 2019-20, prima che quella stagione fosse interrotta a causa della pandemia di coronavirus.

Alcuni Blues hanno anche scherzato in passato sul fatto che sia uno stile di hockey “noioso”. Ma funziona.

“Abbiamo giocato a diversi stili di gioco”, ha detto Krug. “Abbiamo la capacità di battere le squadre in diversi modi. Se dobbiamo fare una partita da gol e dobbiamo segnare dei gol, siamo molto fiduciosi in questo. E ovviamente abbiamo la capacità di giocare una buona difesa con un grande portiere (Jordan Binnington).”

Questo è quello che è successo sabato a Rogers Place.

“Avevamo un piano di gioco su come portare via il loro tempo e spazio, e i nostri cani di grossa taglia si sono fatti avanti”, ha detto Krug. “I nostri ‘D-men’ avevano grandi lacune. Hai visto Nick Leddy fare un sacco di grandi giocate contro la loro velocità che volava sul ghiaccio. Colton Parayko, stessa cosa. Quindi solo una grande attenzione generale ai dettagli”.

Nessuna garanzia, ma dovrebbe essere una fonte di fiducia per andare avanti per una squadra che trova ancora il suo ritmo e sviluppa la sua personalità.

“Sì, certo”, disse Leddy. “Costruisci sempre fiducia dopo queste partite”.

Ciò che Leddy vorrebbe anche costruire è la chimica con Parayko, poiché la migliore coppia difensiva dei Blues tenta di trasformarsi in un vero tandem di spegnimento.

“Più giochiamo insieme, meglio andremo”, ha detto Leddy. “Ci saranno momenti in cui non dovremo nemmeno parlarci, sappiamo solo dove saremo.”

Tutto da definire lungo la strada.

S. L’allenatore dei Louis Blues Craig Berube, il portiere Jordan Binnington e Torey Krug reagiscono alla vittoria della squadra sugli Edmonton Oilers e il 3-0 inizia la stagione NHL. Video per gentile concessione del S. Luigi Blues


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