Mentre l’America si avvicina a “Internet per tutti”, profonda cautela per la deviazione “miglio intermedio”.

Per gli americani che si chiedono se il Congresso possa funzionare come una volta progettato, la politica della banda larga offre un certo incoraggiamento e un chiaro segnale di avvertimento.

L’anno scorso, il Congresso e l’amministrazione hanno concordato un approccio bipartisan per colmare le differenze nell’investimento e nella consegna digitale. Sebbene tutt’altro che perfetto da qualsiasi revisione, l’Infrastructure Investment and Jobs Act (IIJA) include un’infusione storica di fondi federali – $ 65 miliardi – per rendere la banda larga ad alta velocità disponibile in ogni comunità e alla portata di ogni famiglia che potrebbe non averne oggi.

Ma ora, anche prima che un solo dollaro del finanziamento per l’implementazione della banda larga rurale del disegno di legge sia uscito dalla porta, i governatori degli stati rosso e blu si stanno affrettando a versare dollari delle tasse in una strategia completamente diversa che sperano risolva lo stesso problema e un nuovo Il disegno di legge del Senato propone di spendere potenzialmente miliardi in più per replicare queste iniziative statali a livello nazionale.

Anche per Washington, DC – non estranea alla duplicazione e allo spreco – questa corsa bipartisan per aumentare i finanziamenti per le reti del “miglio intermedio” è un po’ un grattacapo.

Le reti di miglio medio sono circuiti in fibra che in realtà non forniscono servizi dell’ultimo miglio ai clienti, ma si connettono e trasportano dati per i fornitori di banda larga che lo fanno.

È come costruire un’autostrada e sperare che qualcun altro arrivi più tardi e costruisca le proprie rampe di uscita, quando il nocciolo del nostro problema è stato invece la mancanza di strade da fattoria a mercato che raggiungano effettivamente i vialetti rurali utilizzando qualsiasi tecnologia possibile.

La maggior parte delle aree del nostro paese dispone già di un’infrastruttura di miglio medio estremamente robusta. Gli investimenti privati ​​hanno colto al volo l’opportunità di soddisfare questa domanda di mercato, che sta crescendo solo quando i fornitori di servizi wireless costruiscono o stipulano contratti per trasferire i loro dati dai ripetitori cellulari alle loro reti principali.

E in quei pochi luoghi in cui potrebbero essere necessari sussidi federali per colmare le lacune nel mezzo miglio, il programma di sovvenzioni per il miglio medio dell’IIJA sta già impegnando $ 1 miliardo attraverso gare d’appalto. I primi premi nell’ambito di quel programma non saranno nemmeno annunciato fino al prossimo febbraio, molto meno completato. Ha davvero senso scaricare sul falò ulteriori pile di finanziamenti dei contribuenti prima di vedere se il miliardo di dollari iniziale può fornire il calore promesso?

Spingere miliardi di dollari per duplicare le reti del miglio intermedio, invece di concentrare le nostre risorse sulla chiusura delle lacune di distribuzione dell’ultimo miglio, è un invito aperto a costruire “Reti verso il nulla”, facendo eco a progetti precedenti falliti o falliti come la Florida Rural Broadband Alliance; la Massachusetts Technology Collaboration e KentuckyWired.

Ancora più preoccupante, il GRID Broadband Act recentemente introdotto al Senato metterebbe il governo federale nella posizione sempre pericolosa di scegliere vincitori e vinti tra settori industriali concorrenti. Il conto sarebbe effettivamente proibito tutti i suoi finanziamenti vanno a fornitori di banda larga del settore privato, limitando invece la partecipazione alle utility elettriche.

Sembra una scelta bizzarra, per non dire altro; se l’obiettivo è espandere la connettività a banda larga nelle zone rurali, perché escludere intenzionalmente le aziende con la maggiore esperienza e competenza nella costruzione di infrastrutture a banda larga?

Indipendentemente dal fatto che costruiscano reti del miglio intermedio o dell’ultimo miglio, i contribuenti otterranno sempre il miglior ritorno lasciando che ogni azienda e tecnologia competano ad armi pari.

Il dito del GRID Broadband Act sulla scala per i servizi elettrici ha anche l’ulteriore svantaggio di trascinare un’altra agenzia federale – il Dipartimento dell’Energia – nella già sovraffollata burocrazia federale della banda larga.

Il Congresso sta già lavorando per portare un po’ di ordine nella zuppa alfabetica delle agenzie – dall’NTIA all’USDA alla FCC – ora inciampando nei programmi di distribuzione della banda larga l’uno dell’altro. Mettere il DOE nel mix – e dargli il controllo normativo sulle controversie sull’interconnessione a banda larga in cui non ha esperienza – peggiorerà la situazione.

Invece di creare più burocrazia o creare nuovi flussi di finanziamento duplicati, i responsabili politici statali e federali dovrebbero concentrarsi sull’assicurarsi che gli investimenti storici dell’IIJA raggiungano i loro obiettivi.

NTIA sta lottando per ottenere decine di miliardi di finanziamenti per la banda larga, riducendo al minimo gli sprechi e le frodi (buona fortuna). La FCC sta implementando le sue mappe a banda larga migliorate, vitali per garantire che i fondi federali raggiungano le comunità non servite. Gli uffici statali a banda larga stanno scrivendo piani di equità digitale e sperano di accelerare l’iscrizione al programma di connettività a prezzi accessibili; meno di un terzo dei 48 milioni di famiglie ammissibili al programma ha sottoscritto il sussidio di 30 dollari al mese.

Rispetto a queste sfide reali, destinare miliardi di dollari a servizi elettrici al servizio di un’esigenza mal definita di infrastrutture di rete del miglio intermedio è una distrazione costosa.

Teniamo d’occhio la palla e concentriamoci sull’ottenere i primi 65 miliardi di dollari prima di chiedere ai contribuenti di lanciarne altri miliardi.

Michael O’Rielly è stato commissario della Federal Communications Commission dal 2013 al 2020. Attualmente è visiting fellow presso l’Hudson Institute, senior fellow presso il Media Institute e presidente di MPORIelly Consulting, LLC. Si siede anche lui Consiglio consultivo internazionale di APCO Worldwide.

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