Le promesse di Internet di Biden nel limbo durante la lunga battaglia su Gigi Sohn

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Il regolatore delle telecomunicazioni della nazione è stato senza una maggioranza democratica per l’intero mandato di 21 mesi del presidente Biden, ostacolando gli sforzi per ripristinare le protezioni Internet aperte e colmare il divario digitale.

La rottura della situazione di stallo alla Federal Communications Commission dipende dalla conferma di Gigi Sohn, un sostenitore dell’interesse pubblico di lunga data ed ex funzionario democratico della FCC che è stato nominato per la prima volta dalla Casa Bianca quasi un anno fa. Mentre le elezioni di medio termine si avvicinano e la capacità dei Democratici di mantenere il loro ristretto controllo del Senato rimane incerta, i sostenitori di Sohn avvertono il Congresso che il tempo stringe per bloccare la maggioranza all’agenzia.

Venerdì, circa 250 gruppi industriali e di interesse pubblico hanno scritto una lettera ai massimi leader del Senato chiedendo un voto sulla nomina di Sohn prima che il Congresso si aggiorni alla fine dell’anno.

“La FCC ha bisogno di una commissione completa mentre inizia a deliberare sulle imminenti decisioni critiche che avranno un profondo impatto sull’economia e sul popolo americano”, hanno scritto in una lettera i leader di gruppi tra cui la Consumer Technology Association, Rural Wireless Association e Color Of Change condiviso esclusivamente con il Washington Post.

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La spinta dei sostenitori di Sohn segue quello che i suoi alleati descrivono come uno sforzo senza precedenti da parte di alcuni lobbisti delle telecomunicazioni e dei media per bloccare la sua nomina. L’incapacità di Biden di assicurarsi la maggioranza o il complemento completo dei commissari presso la FCC segna uno dei ritardi più lunghi nella memoria recente per un presidente al primo mandato.

“È pazzesco”, ha affermato Greg Guice, il direttore del team per gli affari governativi di Public Knowledge che ha lavorato in ruoli relativi alla regolamentazione tecnologica per oltre 20 anni. (Sohn ha lavorato in precedenza presso Public Knowledge, che è tra i firmatari della lettera del venerdì). I lobbisti “sanno che essere sotto un seggio significa che possono controllare meglio l’agenda”, ha detto.

La posta in gioco per l’industria è alta: durante l’amministrazione Trump, l’allora agenzia guidata dai repubblicani ha promosso un’ondata di deregolamentazione, invertendo le protezioni della neutralità della rete dell’era Obama ed eliminando regole vecchie di decenni che preservano la diversità dei media nei mercati locali. Con una nuova maggioranza, i Democratici dovrebbero invertire queste mosse.

La nomina di Sohn arriva anche poiché si prevede che il governo federale investirà presto una quantità senza precedenti di finanziamenti per espandere l’accesso a Internet, a seguito della legislazione sulle infrastrutture approvata dal Congresso l’anno scorso. Tale legislazione ha diretto l’agenzia a sviluppare regole per affrontare la discriminazione nell’accesso a Internet sulla base del livello di reddito o della razza. Esistono diffuse disuguaglianze nel modo in cui viene fornita la banda larga e le nuove regole nell’ambito di una FCC democratica potrebbero creare maggiori costi per i principali fornitori di servizi Internet.

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Da quando la Casa Bianca ha iniziato a esaminarla per la sua posizione nella primavera del 2021, Sohn è stata in gran parte esclusa dal commentare pubblicamente la politica delle telecomunicazioni. Nell’ultimo anno, è stata spesso attaccata come partigiana in pubblicazioni tra cui Fox News, il New York Post e le pagine editoriali del Wall Street Journal. Il processo ha avuto un impatto personale, aprendo Sohn a telefonate ed e-mail minacciose e insulti. Sohn, che sarebbe stata la prima commissaria apertamente gay della FCC, ha anche subito attacchi al suo orientamento sessuale.

“E’ una tragedia”, ha detto Gary Shapiro, presidente della CTA e amico di Sohn. “Non possiamo nemmeno più permettere alle persone con cui non siamo d’accordo di prendere posizione senza attaccarle personalmente”.

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La nomina di Sohn ha visto una feroce opposizione da parte dei repubblicani del Congresso e alcune società sembrano prendere provvedimenti per prendere di mira i democratici moderati che potrebbero decidere la sua nomina.

Comcast quest’anno ha pagato l’ex leader della maggioranza al Senato Tom Daschle (D) e la sua azienda $ 30.000 per fare pressioni sullo “Stato delle candidature FCC”, tra le altre questioni, secondo un documento di divulgazione di luglio. Sohn è l’unica nomina in sospeso per la commissione.

La società a gennaio ha anche contattato un ex legislatore statale che ha prestato servizio al fianco del sen. Kyrsten Sinema (D-Ariz.), ampiamente considerato come un voto decisivo sulla nomina di Sohn, per fare pressioni sulle nomine della FCC. Il deposito che rivelava l’obiettivo del lobbismo è stato successivamente ripresentato e modificato per eliminare la menzione della nomina della FCC, come riportato dai notiziari all’epoca. Comcast ha anche mantenuto Larry Puccio, l’ex massimo aiutante del Sen. Joe Manchin III, un altro democratico critico per fare pressioni su questioni di telecomunicazioni, sebbene non abbia menzionato le nomination.

Preston Padden, un ex alto dirigente di Fox e Disney, ha affermato di non ricordare nessun’altra occasione in cui le aziende hanno “micromirato” legislatori specifici per opporsi a un candidato della FCC.

“Quello che Comcast ha fatto a Gigi Sohn nella mia esperienza è assolutamente senza precedenti”, ha detto Padden.

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I documenti non indicano come i gruppi abbiano esercitato pressioni sulle nomine o su altre questioni. Comcast non ha restituito una richiesta di commento. La società ha precedentemente rifiutato di commentare le dichiarazioni di lobbying.

“Il gruppo Daschle non ha fatto pressioni a favore o contro alcuna nomina”, ha affermato il vicepresidente di Daschle, Veronica Pollock. “Tracciamo costantemente lo stato delle candidature e condividiamo gli aggiornamenti con i clienti quando c’è movimento al Congresso”.

Le società di telecomunicazioni sono tra le forze di lobbying più formidabili a Washington, ma i sostenitori di Sohn affermano che è impossibile calcolare quanto ha speso l’industria per opporsi specificamente alla sua nomina perché tali cifre non sono emerse nelle rivelazioni delle lobby federali. AT&T, Comcast, Verizon e T-Mobile hanno speso oltre $ 23 milioni combinati per fare lobby a Washington finora quest’anno, con Comcast in testa al gruppo con $ 7,4 milioni, secondo i dati di OpenSecrets, un’organizzazione no profit che tiene traccia della spesa per il finanziamento della campagna e il lobbying.

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David Segal, fondatore del gruppo di difesa di sinistra Demand Progress, ha affermato che la lobby delle telecomunicazioni “detiene ancora un potere politico straordinario” a Washington, che le aziende hanno utilizzato per ostacolare gli sforzi per affrontare quelli che ha definito i loro “modelli di business sempre più estrattivi”. E trarranno vantaggio da una FCC senza Sohn, ha detto.

“L’amministrazione Biden è stata forte sulla politica della concorrenza e la FCC ha un’importante giurisdizione che non può essere schierata con pieno effetto senza una commissione completa”, ha affermato.

I giganti delle telecomunicazioni hanno rifiutato di fare pubblicamente una campagna contro la nomina di Sohn e alcuni hanno affermato di essere rimasti neutrali a porte chiuse.

Il portavoce di AT&T Alex Byers ha dichiarato a The Post in una dichiarazione a maggio: “Non abbiamo preso posizione sulla nomina di Gigi Sohn, non abbiamo chiesto a nessuna organizzazione di terze parti di prendere posizione e non abbiamo finanziato alcuna campagna contro la sua nomina”.

I repubblicani del Congresso hanno messo in discussione l’impegno di Sohn per il bipartitismo, citando i suoi vecchi tweet che criticavano il canale di notizie conservatore Fox News. Sohn ha respinto le affermazioni.

“Nella sig. Sohn, il presidente Biden ha nominato qualcuno che non può svolgere parte delle responsabilità di commissario della FCC e il cui curriculum suggerisce fortemente che non si può fare affidamento su di lei per adempiere a nessuna delle sue responsabilità in modo imparziale”, ha affermato il senatore. John Thune (RSD) ha detto durante un discorso a marzo. Tutti i 14 repubblicani della commissione per il commercio del Senato si sono opposti all’avanzamento della sua nomina.

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La conferma di Sohn è stata anche tormentata da fattori procedurali e complicazioni nel Senato 50-50. Un voto della commissione sulla sua nomina è stato ritardato durante l’assenza di un democratico chiave nella commissione per il commercio del Senato e deve superare ulteriori ostacoli perché quel voto si è diviso equamente lungo le linee del partito.

Il direttore del progetto Revolving Door Jeff Hauser, il cui gruppo di sorveglianza tiene traccia delle nomine federali, ha affermato che la scarsità di tempo e i protocolli “obsoleti” del Senato hanno ostacolato la capacità dei Democratici di confermare rapidamente i candidati. La dinamica ha costretto i Democratici del Senato a fare scelte difficili su quali nominati dare la priorità, in particolare perché spingono per confermare una serie di candidati giudiziari prima di perdere potenzialmente il controllo del Congresso.

“I democratici dell’era di Obama non hanno dato la priorità alla nomina giudiziaria, ed è un progresso in ritardo che Biden e Schumer abbiano fatto molto meglio su questo fronte. Ma le conferme giudiziarie da sole non renderanno l’anatra zoppa un successo a distanza”, ha affermato Hauser, aggiungendo che “è urgente che riempiano i vuoti nelle agenzie indipendenti”.

Un portavoce del leader della maggioranza al Senato Charles E. Schumer (DNY) ha rifiutato di commentare i tempi per un potenziale voto di base su Sohn.

La Casa Bianca ha riaffermato il suo impegno per la nomina di Sohn in una dichiarazione mercoledì.

“Abbiamo lavorato incessantemente con il Congresso per ottenere un voto di conferma”, ha detto la portavoce della Casa Bianca Olivia Dalton. “La maggior parte della FCC è in bilico e noi vogliamo il talento, la competenza e l’esperienza di Sohn alla Commissione”.

La FCC ha affermato in una dichiarazione che, nonostante la situazione di stallo, l’agenzia ha compiuto progressi nell’accesso alla banda larga, nella sicurezza della rete e in altre iniziative.

“Anche se non vediamo l’ora che la Commissione abbia di nuovo un’intera giornata, abbiamo fatto molto con una panchina per 2-2 e continueremo a farlo a nome del popolo americano”, ha affermato l’agenzia in una nota.

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