Le aree non bianche ottengono le peggiori offerte Internet

Pamela Jackson-Walters si trova fuori casa sua il 17 settembre. 21 a Detroit. Jackson-Walters usa la sua connessione Internet domestica per assistere virtualmente alle funzioni religiose e per conseguire una laurea, ma il servizio offerto da AT&T nel suo quartiere per lo più nero è molto più lento che in altre parti della città. (Foto AP/Paul Sancya)

Un paio d’anni dopo l’inizio della pandemia, Shirley Neville ne aveva finalmente avuto abbastanza del suo scadente servizio Internet.

“Era solo un mal di testa”, ha detto Neville, che vive in un quartiere borghese di New Orleans i cui residenti sono quasi tutti neri o latini. “Quando mi stavo preparando a usare il mio tablet per una riunione, si interrompeva e non si accendeva”.

Neville ha detto che era disposta a pagare di più per poter Zoomare senza interruzioni, quindi ha chiamato AT&T per aggiornare la sua connessione. Ha detto che le era stato detto che l’azienda non poteva fare nulla.

Nella sua zona, AT&T offre solo velocità di download di 1 megabit al secondo o meno, intrappolandola nell’età della pietra digitale. La sua connessione Internet è così lenta da non soddisfare il minimo consigliato da Zoom per le videochiamate di gruppo; non si avvicina alla definizione di banda larga della Federal Communications Commission, attualmente a 25 Mbps; ed è al di sotto della velocità mediana di Internet domestica negli Stati Uniti, che è in media di 167 Mbps.

“Nel mio quartiere, è terribile”, ha detto Neville.

Ma non è così in altre parti di New Orleans. AT&T offre ai residenti del quartiere per lo più bianco e ad alto reddito di Lakeview velocità Internet quasi 400 volte più veloci di quelle di Neville, allo stesso prezzo: $ 55 al mese.

The Markup, una redazione senza scopo di lucro incentrata sull’impatto della tecnologia sulla società, ha raccolto e analizzato più di 800.000 offerte di servizi Internet da AT&T, Verizon, EarthLink e CenturyLink in 38 città in tutta l’America, inclusa Des Moines, e ha scoperto che tutte e quattro le offerte di servizi di routine velocità pari o superiori a 200 Mbps in alcuni quartieri allo stesso prezzo delle connessioni inferiori a 25 Mbps in altri.

Nell’analisi, i quartieri che offrivano gli affari peggiori avevano redditi mediani inferiori in nove città su 10. In due terzi delle città in cui The Markup disponeva di dati sufficienti da confrontare, i fornitori hanno offerto le offerte peggiori ai quartieri meno bianchi.

Questi fornitori hanno anche offerto in modo sproporzionato le peggiori offerte alle aree precedentemente contrassegnate in rosso in ognuna delle 22 città esaminate in cui erano disponibili mappe storiche digitalizzate. Queste sono aree in cui un’agenzia creata dal governo federale negli anni ’30, da allora sciolta, aveva ritenuto “pericolose” per gli istituti finanziari in cui investire, spesso perché i residenti erano neri o poveri. Redlining è stato bandito nel 1968.

Non riuscendo a stabilire il prezzo in base alla velocità del servizio, queste aziende chiedono ad alcuni clienti di pagare prezzi unitari notevolmente più alti per la velocità di download pubblicizzata rispetto ad altri.

CenturyLink, che ha mostrato le disparità più estreme, ha offerto ad alcuni clienti un servizio di 200 Mbps, pari a un minimo di $ 0,25 per Mbps, ma ha offerto ad altri che vivono nella stessa città solo 0,5 Mbps allo stesso prezzo, un prezzo unitario di $ 100 per Mbps, o 400 volte tanto.

L’analisi ha rilevato che a Des Moines l’azienda offriva disparità di servizio in base al reddito, alla razza e al ridimensionamento storico. Un concorrente di Des Moines, EarthLink, non lo ha fatto, secondo l’analisi.

I residenti dei quartieri a cui sono stati offerti i peggiori affari non solo pagano prezzi premium per un servizio inferiore, ma gli viene negata la possibilità di partecipare all’apprendimento a distanza, ai lavori a distanza e persino alla connessione familiare e alle attività ricreative, elementi onnipresenti della vita moderna.

“Non si tratta solo di fornire un servizio migliore. Si tratta di accedere agli strumenti di cui le persone hanno bisogno per partecipare pienamente al nostro sistema democratico”, ha affermato Chad Marlow, consulente politico senior dell’ACLU. “Questo è un affare molto più grande ed è questo che mi preoccupa davvero di quello che stai trovando.”

Christopher Lewis, presidente e amministratore delegato dell’organizzazione no profit Public Knowledge, che lavora per espandere l’accesso a Internet, ha affermato che l’analisi di The Markup mostra quanto sia indietro il governo federale quando si tratta di rendere conto ai fornitori di Internet. “Da nessuna parte abbiamo visto né la FCC né il Congresso, che alla fine ha anche l’autorità, studiare la concorrenza sul mercato e i prezzi per vedere se i consumatori sono stati oggetto di una riduzione dei prezzi o se quelle offerte di servizi hanno un senso”.

Nessuno dei fornitori ha negato di addebitare la stessa tariffa per velocità Internet molto diverse a diversi quartieri nelle stesse città. Ma hanno detto che le loro intenzioni non erano discriminare e che c’erano altri fattori da considerare.

Il gruppo industriale USTelecom, parlando a nome di Verizon, ha affermato che il costo del mantenimento delle apparecchiature antiquate utilizzate per il servizio a bassa velocità ha un ruolo nel suo prezzo.

“La fibra può essere centinaia di volte più veloce della banda larga legacy, ma ciò non significa che le reti legacy costino centinaia di volte meno”, ha affermato Marie Johnson, vicepresidente senior di USTelecom, in un’e-mail. “Il funzionamento e la manutenzione delle tecnologie legacy possono essere più costosi, soprattutto perché i componenti di rete legacy vengono sospesi dai produttori di apparecchiature”.

Il portavoce di AT&T Jim Greer ha dichiarato in una dichiarazione inviata via e-mail che l’analisi di The Markup è “fondamentalmente imperfetta” perché “ha chiaramente ignorato la nostra partecipazione al programma federale di connettività a prezzi accessibili e le nostre offerte di servizi Access by AT&T a basso costo”.

L’Affordable Connectivity Program è stato lanciato nel 2021 e paga fino a $ 30 al mese per Internet per i residenti a basso reddito o $ 75 nelle terre tribali.

“Qualsiasi suggerimento che discriminiamo nel fornire l’accesso a Internet è palesemente sbagliato”, ha affermato, aggiungendo che AT&T prevede di spendere 48 miliardi di dollari per gli aggiornamenti dei servizi nei prossimi due anni.

Una ricerca recente che ha esaminato 30 grandi città ha rilevato che solo circa un terzo delle famiglie ammissibili aveva sottoscritto il sussidio federale, tuttavia, e la maggior parte lo utilizza per coprire le bollette del cellulare, anch’esse ammissibili, piuttosto che i costi di Internet da casa.

Greer ha rifiutato di dire quanti o quale percentuale dei clienti Internet di AT&T sono iscritti al programma o al programma a basso costo dell’azienda per residenti a basso reddito.

“Non ci impegniamo in pratiche discriminatorie come il ridimensionamento e riteniamo che l’accusa sia offensiva”, ha scritto in un’e-mail Mark Molzen, portavoce della società madre di CenturyLink, Lumen.

Ha detto che l’analisi di The Markup è “profondamente imperfetta” senza specificare come. Non ha risposto alle richieste di chiarimento.

EarthLink, che non possiede un’infrastruttura Internet nelle città esaminate, ma affitta capacità da altri fornitori, non ha fornito commenti nonostante le ripetute richieste.

I prezzi di Internet non sono regolati dal governo federale perché, a differenza del servizio telefonico, il servizio Internet non è considerato un’utilità. Di conseguenza, i fornitori possono prendere le proprie decisioni su dove fornire il servizio e quanto addebitare.

L’indagine si basa sulle offerte di servizi raccolte dai siti Web delle società, che contengono strumenti di ricerca dei servizi che elencano tutti i piani disponibili per indirizzi specifici, utilizzando un metodo sperimentato dai ricercatori dell’Università di Princeton. Il markup ha analizzato il prezzo e la velocità di quasi 850.000 offerte per indirizzi nella città più grande dei 38 stati in cui operano questi fornitori.

Las Vegas è una città in cui ampie porzioni delle offerte di CenturyLink erano per un servizio lento. Quasi la metà non soddisfa l’attuale definizione federale di banda larga. Questi sono diminuiti in modo sproporzionato nelle aree a basso reddito e meno bianche di Las Vegas.

Il membro del consiglio di Las Vegas Olivia Diaz ha affermato che nell’estate del 2020 si è avvicinata alle famiglie in cui i bambini avevano smesso di presentarsi alle lezioni virtuali l’anno scolastico precedente per scoprire cosa era andato storto. Le scuole cittadine si stavano preparando per iniziare il loro secondo anno scolastico segnato dal blocco del COVID-19.

“Continuavamo a sentire che c’erano più bambini che cercavano di connettersi in casa, ma non erano in grado di farlo”, ha detto Diaz, che rappresenta un distretto prevalentemente latino.

Più dell’80 percento delle offerte Internet di CenturyLink nel suo distretto riguardavano un servizio più lento di 25 Mbps. Il gruppo di difesa dell’istruzione Common Sense Media raccomanda una velocità di download di almeno 200 Mbps affinché una famiglia possa condurre in modo affidabile sessioni di videoconferenza multiple e simultanee.

“Penso che sia ingiusto sapere che è un servizio lento che stiamo pagando che non è commisurato alle velocità più elevate che hanno nelle altre parti della città che stanno pagando lo stesso prezzo”, ha detto Diaz. “Mi spezza il cuore sapere che non stiamo ottenendo il miglior rapporto qualità-prezzo.”

In un rapporto del 2018, Bill Callahan, che gestisce l’organizzazione per l’accessibilità online Connect Your Community, ha coniato il termine “appiattimento dei livelli” per descrivere l’addebito ai clienti di Internet della stessa tariffa per diversi livelli di servizio. Ha affermato che i risultati di The Markup mostrano quanto del mercato Internet americano sia basato sull'”ingiustizia di base” dei fornitori di servizi Internet che decidono di privare di priorità gli investimenti in nuove infrastrutture ad alta velocità in aree emarginate.

“Hanno deciso che quei quartieri saranno trattati in modo diverso”, ha detto Callahan. “La ragione principale di ciò è che pensano di non avere abbastanza soldi in quei quartieri per sostenere il tipo di mercato che vogliono”.

La Federal Communications Commission sta attualmente redigendo regole in base a una disposizione del disegno di legge sulle infrastrutture del 2021 volte a “prevenire la discriminazione digitale dell’accesso basata sul livello di reddito, razza, etnia, colore, religione o origine nazionale”.

Una coalizione di 39 gruppi guidati dalla Electronic Frontier Foundation e dal Center for Accessible Technology ha esortato la FCC a intraprendere un’azione aggressiva rettificando la disuguaglianza nella banda larga esaminando la socioeconomia dei quartieri che ottengono le velocità più basse e i prezzi che pagano, indipendentemente dal fatto che le società intendessero discriminare

AT&T ha insistito nel presentare all’agenzia che lo standard per la discriminazione dovrebbe essere esplicito, sforzi deliberati per evitare di costruire infrastrutture in aree popolate da persone di colore o residenti a basso reddito.

Ha anche chiesto sussidi per costruire Internet ad alta velocità nei quartieri a basso reddito perché, come affermato da AT&T nella sua lettera alla FCC, “la maggior parte o tutte le carenze nell’accesso alla banda larga sembrano derivare non da odiose discriminazioni, ma da normali casi aziendali sfide in assenza di programmi di sovvenzione”.

Pamela Jackson-Walters, una residente di lunga data di 68 anni dell’Hope Village di Detroit, ha affermato di aver bisogno di Internet per lavorare alla sua tesi in leadership organizzativa presso l’Università di Phoenix online e per partecipare virtualmente alle funzioni religiose.

Le basse velocità offerte da AT&T erano un fastidio costante.

“Non hanno ancora installato Internet ad alta velocità qui”, ha detto. “Come lo otteniamo? Siamo troppo poveri di un quartiere per avere un servizio migliore?”

Hope Village ha un reddito pro capite di poco più di $ 11.000 ed è quasi interamente nero.

Fino a quando The Markup non ha detto ai residenti di Hope Village le sue scoperte sulle pratiche tariffarie di AT&T a Detroit, non sapevano che alle aree a basso reddito come la loro veniva chiesto più spesso di pagare lo stesso prezzo per Internet più lento.

“Questo è il pezzo grosso”, ha affermato Angela Siefer, direttore esecutivo della National Digital Inclusion Alliance, che sostiene l’accesso alla banda larga. “La gente non sa di essere fregata.”

Questo articolo è stato segnalato dalla redazione senza scopo di lucro di The Markup. L’articolo ei dati utilizzati per la sua analisi sono stati distribuiti dall’Associated Press.

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