La prossima pandemia potrebbe venire dallo scioglimento dei ghiacciai, nuovi dati mostrano | Malattie infettive

La prossima pandemia potrebbe provenire non da pipistrelli o uccelli, ma dalla materia nel ghiaccio che si scioglie, secondo nuovi dati.

L’analisi genetica del suolo e dei sedimenti lacustri del lago Hazen, il più grande lago d’acqua dolce dell’Artico al mondo, suggerisce che il rischio di spillover virale – dove un virus infetta per la prima volta un nuovo ospite – potrebbe essere più alto vicino allo scioglimento dei ghiacciai.

I risultati implicano che con l’aumento delle temperature globali a causa del cambiamento climatico, diventa più probabile che virus e batteri rinchiusi nei ghiacciai e nel permafrost possano risvegliare e infettare la fauna locale, in particolare perché anche il loro areale si sposta più vicino ai poli.

Ad esempio, nel 2016 un focolaio di antrace nella Siberia settentrionale che ha ucciso un bambino e infettato almeno altre sette persone è stato attribuito a un’ondata di caldo che ha sciolto il permafrost ed esposto una carcassa di renna infetta. Prima di questo, l’ultimo focolaio nella regione era stato nel 1941.

Per comprendere meglio il rischio rappresentato dai virus congelati, Stéphane Aris-Brosou e i suoi colleghi dell’Università di Ottawa in Canada hanno raccolto campioni di suolo e sedimenti dal lago Hazen, vicino al punto in cui scorrevano piccole, medie e grandi quantità di acqua di disgelo dai ghiacciai locali.

Successivamente, hanno sequenziato RNA e DNA in questi campioni per identificare le firme che corrispondono strettamente a quelle di virus noti, nonché potenziali ospiti animali, vegetali o fungini, e hanno eseguito un algoritmo che ha valutato la possibilità che questi virus infettassero gruppi di organismi non correlati.

La ricerca, pubblicata su Proceedings of the Royal Society B, ha suggerito che il rischio che i virus si riversino su nuovi ospiti fosse maggiore in luoghi vicini a dove scorrevano grandi quantità di acqua di disgelo, una situazione che diventa più probabile con il riscaldamento del clima.

Il team non ha quantificato quanti dei virus identificati fossero precedentemente sconosciuti, cosa che prevede di fare nei prossimi mesi, né ha valutato se questi virus fossero in grado di innescare un’infezione.

Tuttavia, altre ricerche recenti hanno suggerito che virus sconosciuti possono, e lo fanno, bighellonare nel ghiaccio del ghiacciaio. Ad esempio, l’anno scorso, i ricercatori dell’Ohio State University negli Stati Uniti hanno annunciato di aver trovato materiale genetico da 33 virus – 28 dei quali nuovi – in campioni di ghiaccio prelevati dall’altopiano tibetano in Cina. In base alla loro posizione, si stima che i virus abbiano circa 15.000 anni.

Nel 2014, gli scienziati del Centro nazionale francese per la ricerca scientifica di Aix-Marseille sono riusciti a far rivivere un virus gigante che hanno isolato dal permafrost siberiano, rendendolo nuovamente contagioso per la prima volta in 30.000 anni. L’autore dello studio, Jean-Michel Claverie, all’epoca disse alla BBC che l’esposizione di tali strati di ghiaccio potrebbe essere “una ricetta per il disastro”.

Anche così, il team di Aris-Brosou ha avvertito che prevedere un alto rischio di spillover non era la stessa cosa che prevedere effettivi spillover o pandemie. “Finché i virus ei loro ‘vettori ponte’ non sono contemporaneamente presenti nell’ambiente, la probabilità di eventi drammatici probabilmente rimane bassa”, hanno scritto.

D’altra parte, si prevede che il cambiamento climatico alteri la gamma delle specie esistenti, portando potenzialmente nuovi ospiti a contatto con virus o batteri antichi.

“L’unico punto a favore che possiamo portare a casa con sicurezza è che con l’aumento delle temperature, il rischio di spillover in questo particolare ambiente è in aumento”, ha affermato Aris-Brosou. “Questo porterà a pandemie? Non lo sappiamo assolutamente”.

Inoltre non è chiaro se il potenziale di cambio dell’ospite identificato nel lago Hazen sia unico all’interno dei sedimenti lacustri. “Per quanto ne sappiamo, potrebbe essere la stessa probabilità di cambio dell’ospite rappresentata dai virus del fango nel tuo stagno locale”, ha affermato Arwyn Edwards, direttore del Centro interdisciplinare di microbiologia ambientale presso l’Università di Aberystwyth.

Tuttavia, “abbiamo urgente bisogno di esplorare i mondi microbici in tutto il nostro pianeta per comprendere questi rischi nel contesto”, ha affermato. “Due cose sono molto chiare ora. In primo luogo, che l’Artico si sta riscaldando rapidamente e che i maggiori rischi per l’umanità derivano dalla sua influenza sul nostro clima. In secondo luogo, che malattie provenienti da altrove stanno trovando la loro strada nelle comunità vulnerabili e negli ecosistemi dell’Artico”.

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