Il pastore è un mago e alcuni fedeli sembrano gatti: questa è la chiesa nella realtà virtuale

Arazzo53:52Come il COVID ha ricablato la religione

Il pastore Bill Willenbrock inizia il suo servizio in chiesa come tanti altri: con un’introduzione e una preghiera. Ma dai un’occhiata in giro e le cose potrebbero sembrare un po’ insolite.

Ospita i suoi servizi in Night Church, una mappa che vive nel programma di realtà virtuale VR Chat, che chiunque può anche scaricare gratuitamente.

Willenbrock stesso ha lo stile di un mago appassionato. Il testo con il suo nome da alter ego digitale, PastorBrock, fluttua leggermente sopra la sua testa.

“Mi considero un evangelista virtuale o un missionario”, ha detto di arazzi Arman Agbali

“È stato semplicemente molto affascinante vedere che tipo di conversazioni avrebbero avuto le persone in questa piattaforma VR”.

Le persone si riuniscono in una chiesa di realtà virtuale.
Le persone si riuniscono in una rappresentazione digitale di una chiesa nel programma di realtà virtuale VR Chat. Bill Willenbrock, alias PastorBrock, può essere visto vicino al centro dello screenshot mentre parla alla congregazione. (Arman Aghbali/CBC)

Quando la pandemia di COVID-19 ha trasformato le riunioni al chiuso in possibili eventi di superdiffusione, molte persone che fanno parte di comunità religiose hanno dovuto ripensare ai loro rapporti con le loro chiese.

Alcune chiese hanno tenuto messe all’aperto, nei parcheggi o tramite chat online. Ma alcuni avventori hanno avuto un successo sorprendente spezzando il pane nella realtà virtuale.

Willenbrock, che ha sede a Whitehall, Michigan, lavorava come ministro in una chiesa luterana lì, in una congregazione per lo più più anziana.

Ora trascorre la maggior parte delle domeniche pomeriggio alla Night Church, parlando di fronte a una folla di circa 40 persone sedute sui banchi di una chiesa in stile medievale. Nella vita reale, tutti i partecipanti sono a casa o comunque separati. Ma con l’aiuto di visori VR e Internet, si sono riuniti in questo spazio condiviso.

Gli avatar digitali di due parrocchiani regolari della chiesa della realtà virtuale di Bill Willenbrock. Ashton Mayfield, a sinistra, ha sede vicino a Phoenix, in Arizona, e assume la forma di una creatura simile a un gatto. Liam Kelly, a destra, è uno studente universitario di Brandon, Man. (Inviato da Ashton Mayfield e Liam Kelly)

Alcuni di loro sono rappresentati da avatar digitali che sembrano umani relativamente realistici. Altri hanno scelto di assumere la forma di gatti antropomorfi o altri animali. Una persona è venuta come un hovercraft.

Benvenuti alla Chiesa della Notte

Willenbrock ha iniziato ad avventurarsi negli spazi di chat VR quasi ogni settimana circa un anno prima dell’inizio della pandemia, semplicemente uscendo e parlando con gli altri che avevano effettuato l’accesso.

Da allora, ha lasciato la sua chiesa, si è convertito alla chiesa ortodossa orientale e attualmente lavora come cappellano ospedaliero quando non conduce le sessioni della Chiesa notturna online.

Liam Kelley, uno studente universitario di Brandon, in Man., descrive le chat room di realtà virtuale come un luogo intermedio tra realtà e finzione. Sì, alcune persone usano avatar di personaggi dei cartoni animati e molti diranno o recitano cose infantili.

Ma una volta che iniziano a venire in un luogo di ritrovo regolare come la chiesa di Willenbrock alcune volte, iniziano a formarsi connessioni più profonde.

“Ad un certo punto, ti affezioni alle persone in quel mondo. Pertanto, le tue azioni hanno un peso”, ha detto Kelley.

Un servizio di chiesa virtuale.
I partecipanti ascoltano un sermone in una sessione della chiesa in realtà virtuale ambientata nel programma Rec Room. (Arman Aghbali/CBC)

“Le persone che incontri non sono solo casuali su Internet. Sono tuoi amici.”

Molti degli ospiti abituali di Willenbrock sono cresciuti in chiesa in qualche forma della loro vita. Ma non è tutto ciò che possono avere in comune.

Alcuni hanno affrontato difficoltà nel frequentare la chiesa nella vita reale, sia che vivessero troppo lontano, che avessero problemi di accessibilità fisica o qualche altra forma di isolamento.

“Ho ansia sociale, quindi è difficile per me stare in un gruppo di altre persone”, ha detto Dave Brunker, uno dei clienti abituali di Willenbrock, che vive a Portland, Oregon. Ha incontrato per la prima volta il pastore al The Black Cat, un altro popolare luogo di ritrovo per la realtà virtuale.

“Ho iniziato a guardare il suo streaming e una volta ho pensato che sarei stato coraggioso e avrei cercato di unirmi a lui e vedere come è andata. Ed è andato abbastanza bene. Quindi ho iniziato a unirmi a lui ogni volta che ne avevo l’occasione”.

Willenbrock spera che le sue sessioni alla Night Church possano aiutare a mettere in contatto alcune di quelle persone dove altri luoghi potrebbero non esserlo.

“Le persone sono, sai, depresse e a pezzi”, ha detto. “[They] bisogno di qualcuno che si prenda cura di loro; hanno bisogno di qualcuno che li ami”, ha detto.

La congregazione attrae tutti i tipi di persone che potrebbero non aver frequentato tipicamente una parrocchia tradizionale, nonostante il loro comune interesse per la religione.

Willenbrock dice di credere nella “tradizionale etica sessuale cristiana”, il che significa, tra le altre cose, che non approva il matrimonio tra persone dello stesso sesso o il sesso prematrimoniale.

Eppure la sua congregazione include alcuni parrocchiani LGBT che hanno imparato ad apprezzare il suo stile, nonostante la discrepanza teologica.

Un uomo gioca ai videogiochi su Twitch.
Willenbrock parla delle Scritture con gli altri in una chat room di realtà virtuale, durante il live streaming su Twitch. (PastorBrockVR/Twitch)

“La mia chiesa ha una mentalità più liberale, ma è ancora molto tradizionale, con la liturgia del servizio, le parole e le cose”, ha detto Adam McCurdy, che ha iniziato a visitare la Night Church dopo che la sua parrocchia locale a Belfast ha fatto Zoom-only durante la pandemia.

Ha detto che anche se non lo chiamerebbe più inclusivo, le persone sembrano sentirsi più benvenute a porre domande nei servizi di Willenbrock che in altre chiese.

“Penso che la sua chiesa sia un po’ più… interattiva. Va bene fare domande [about] le cose.”

Le chiese VR sono chiese “reali”?

Willenbrock si affretta a chiarire che questo non è un servizio domenicale completo. I Congregati non partecipano alla comunione; né hanno una liturgia completa. Non esiste un codice di abbigliamento per l’equivalente digitale del tuo vestito migliore della domenica e, a causa del modo in cui il suono può ritardare su Internet, non possono cantare.

“Come dico sempre, Gesù non è tornato come Casper lo Spirito Amichevole. È tornato con un corpo che poteva essere toccato. Un corpo che mangiava pesce”, ha detto.

“Penso che tutte queste cose mostrino l’importanza del corpo… Quindi cerco di incoraggiare le persone a connettersi a una chiesa di mattoni e malta vicino a loro”.

Un pastore è mostrato nella realtà virtuale.
L’avatar digitale di Jason Poling accoglie i visitatori della sua comunità ecclesiale in realtà virtuale in un programma chiamato Alt Space. Poling ha sede a Yuba City, in California. (Arman Aghbali/CBC)

Jason Poling, un pastore evangelico di Yuba City, in California, ha una visione più malleabile della questione.

“Penso che sia un’esperienza di comunione di gran lunga superiore assaggiare il pane e il vino. Ma è necessario?” ha detto Poling, che gestisce una sua comunità VR in un programma chiamato Alt Space.

“È un’esperienza sensoriale limitata [in VR]ma la mancanza di consumare fisicamente il pane e il vino, invalida ciò che la comunione dovrebbe effettivamente indicare nelle sue forme?”

La sua congregazione è un po’ meno turbolenta di quella di Willenbrock: non puoi presentarti sotto forma di dinosauro, per esempio. Ma conducono anche una versione della comunione, distribuendo wafer digitali ai partecipanti che si mettono in fila e poi mettono le mani davanti a loro afferrando i loro controller VR.

Incoraggia persino le persone a “prendere pane e una tazza” di vino o succo di frutta se ne hanno a portata di mano a casa, per aiutare a colmare il divario sensoriale.

Willenbrock afferma che alla fine la tecnologia VR diventerà così immersiva che quelle lacune sensoriali diventeranno meno evidenti. Come qualcuno che incoraggia le persone a cercare una chiesa nella vita reale, se possibile, è riluttante ad abbracciare il metaverso del futuro a braccia aperte.

Ma per Liam Kelley, i leader religiosi potrebbero non avere scelta.

“Prendi quei dodicenni che stanno giocando alla chat VR in questo momento. Tra 10 anni… la chat VR e il mondo virtuale saranno una parte così importante del loro essere che non… praticheranno una religione questo non si adatta in qualche modo a quell’ideale”, ha detto.


Documentario radiofonico “Praying in VR” prodotto da Arman Aghbali.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *