I quartieri poveri e meno bianchi degli Stati Uniti ottengono i peggiori affari su Internet

LEON YIN e AARON SANKIN Il markup

Un paio d’anni dopo l’inizio della pandemia, Shirley Neville ne aveva finalmente avuto abbastanza del suo scadente servizio Internet.

“Era solo un mal di testa”, ha detto Neville, che vive in un quartiere borghese di New Orleans i cui residenti sono quasi tutti neri o latini. “Quando mi stavo preparando a usare il mio tablet per una riunione, si interrompeva e non si accendeva”.

Neville ha detto che era disposta a pagare di più per poter Zoomare senza interruzioni, quindi ha chiamato AT&T per aggiornare la sua connessione. Ha detto che le era stato detto che l’azienda non poteva fare nulla.

Nella sua zona, AT&T offre solo velocità di download di 1 megabit al secondo o meno, intrappolandola nell’età della pietra digitale. La sua connessione Internet è così lenta da non soddisfare il minimo consigliato da Zoom per le videochiamate di gruppo; non si avvicina alla definizione di banda larga della Federal Communications Commission, attualmente a 25 Mbps; ed è al di sotto della velocità mediana di Internet domestica negli Stati Uniti, che è in media di 167 Mbps.

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“Nel mio quartiere, è terribile”, ha detto Neville.

Ma non è così in altre parti di New Orleans. AT&T offre ai residenti del quartiere per lo più bianco e ad alto reddito di Lakeview velocità Internet quasi 400 volte più veloci di quelle di Neville, allo stesso prezzo: $ 55 al mese.

Il markup ha raccolto e analizzato più di 800.000 offerte di servizi Internet da AT&T, Verizon, Earthlink e CenturyLink in 38 città in tutta l’America e ha scoperto che tutti e quattro offrivano abitualmente velocità di base elevate pari o superiori a 200 Mbps in alcuni quartieri allo stesso prezzo delle connessioni di seguito 25 Mbps negli altri.

Nell’analisi, i quartieri che offrivano gli affari peggiori avevano redditi mediani inferiori in nove città su 10. In due terzi delle città in cui The Markup disponeva di dati sufficienti da confrontare, i fornitori hanno offerto le offerte peggiori ai quartieri meno bianchi.

Questi fornitori hanno anche offerto in modo sproporzionato le peggiori offerte alle aree precedentemente contrassegnate in rosso in ognuna delle 22 città esaminate in cui erano disponibili mappe storiche digitalizzate. Queste sono aree in cui un’agenzia creata dal governo federale negli anni ’30, da allora sciolta, aveva ritenuto “pericolose” per gli istituti finanziari in cui investire, spesso perché i residenti erano neri o poveri. Redlining è stato bandito nel 1968.

Non riuscendo a stabilire il prezzo in base alla velocità del servizio, queste aziende chiedono ad alcuni clienti di pagare prezzi unitari notevolmente più alti per la velocità di download pubblicizzata rispetto ad altri. CenturyLink, che ha mostrato le disparità più estreme, ha offerto ad alcuni clienti un servizio di 200 Mbps, pari a un minimo di $ 0,25 per Mbps, ma ha offerto ad altri che vivono nella stessa città solo 0,5 Mbps allo stesso prezzo, un prezzo unitario di $ 100 per Mbps, o 400 volte tanto.

I residenti dei quartieri a cui sono stati offerti i peggiori affari non vengono solo derubati; viene loro negata la possibilità di partecipare all’apprendimento a distanza, a lavori a distanza ben retribuiti e persino alla connessione familiare e alle attività ricreative, elementi onnipresenti della vita moderna.

“Non si tratta solo di fornire un servizio migliore. Si tratta di accedere agli strumenti di cui le persone hanno bisogno per partecipare pienamente al nostro sistema democratico”, ha affermato Chad Marlow, consulente politico senior dell’ACLU. “Questo è un affare molto più grande ed è questo che mi preoccupa davvero di quello che stai trovando.”

Christopher Lewis, presidente e CEO dell’organizzazione no profit Public Knowledge, che lavora per espandere l’accesso a Internet, ha affermato che l’analisi di The Markup mostra quanto sia indietro il governo federale quando si tratta di rendere conto ai fornitori di Internet.

“Da nessuna parte abbiamo visto né la FCC né il Congresso, che alla fine ha anche l’autorità, studiare la concorrenza sul mercato e i prezzi per vedere se i consumatori sono stati truffati o se quelle offerte di servizi hanno un senso”, ha detto Lewis.

Nessuno dei fornitori ha negato di addebitare la stessa tariffa per velocità Internet molto diverse a diversi quartieri nelle stesse città. Ma hanno detto che le loro intenzioni non erano discriminare le comunità di colore e che c’erano altri fattori da considerare.

Il gruppo industriale USTelecom, parlando a nome di Verizon, ha affermato che il costo del mantenimento delle apparecchiature antiquate utilizzate per il servizio a bassa velocità ha un ruolo nel suo prezzo.

“La fibra può essere centinaia di volte più veloce della banda larga legacy, ma ciò non significa che le reti legacy costino centinaia di volte meno”, ha affermato Marie Johnson, vicepresidente senior di USTelecom, in un’e-mail. “Il funzionamento e la manutenzione delle tecnologie legacy possono essere più costosi, soprattutto perché i componenti di rete legacy vengono sospesi dai produttori di apparecchiature”.

Alcuni funzionari hanno detto a The Markup che hanno urlato per anni per un cattivo servizio a prezzi elevati.

“Se pagassi 6 dollari al mese”, Joshua Edmonds, direttore dell’inclusione digitale di Detroit, “beh, ottieni quello per cui stai pagando”. Ma si oppone al fatto che alle persone venga chiesto di pagare tariffe premium per un servizio scadente. “Quello che pago rispetto a quello che ottengo non ha davvero senso.”

Pamela Jackson-Walters, una residente di lunga data di 68 anni dell’Hope Village di Detroit, ha affermato di aver bisogno di Internet per lavorare alla sua tesi in leadership organizzativa presso l’Università di Phoenix online e per partecipare virtualmente alle funzioni religiose. Le basse velocità offerte da AT&T erano un fastidio costante.

“Non hanno ancora installato Internet ad alta velocità qui”, ha detto. “Come lo otteniamo? Siamo troppo poveri di un quartiere per avere un servizio migliore?”

Hope Village ha un reddito pro capite di poco più di $ 11.000 ed è quasi interamente nero.

Per aggiungere la beffa al danno, lo scorso autunno, il servizio Internet AT&T in Hope Village è stato interrotto per 45 giorni prima di essere ripristinato. Questa estate, Internet di Jackson-Walters è andato di nuovo giù, questa volta per quattro settimane, ha detto.

Jeff Jones, un altro residente di lunga data di Hope Village, ha notato un’amara ironia in mezzo a tutti i problemi di servizio. “Per aggiungere all’insulto, posso guardare letteralmente fuori dalla finestra della mia camera da letto, forse 150 iarde, è la struttura di servizio AT&T”, ha detto con una risata stanca. “Sono tipo, per favore aiutami! Sei proprio lì! Come puoi ignorare questo problema che è proprio di fronte alla tua faccia?

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