I Phillies avanzano alle World Series, battono Padres in NLCS Game 5

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FILADELFIA — Nella fredda e pioviggine di una profonda sera autunnale di Filadelfia, all’improvviso giunse un caldo bagliore celestiale che attraversò il Citizens Bank Park ei suoi 45.485 estatici occupanti. Volare in quella nebbia, a malapena in volo abbastanza a lungo da bagnarsi, c’era una palla da baseball lanciata da un razzo diretta verso le gradinate nel campo centrale sinistro. Sulla terra sottostante, Bryce Harper si fermò brevemente ad ammirarlo, poi lasciò cadere la mazza, chinò la testa e iniziò la corsa di 360 piedi più soddisfacente della sua vita.

È stato un homer di due punti nell’ottavo inning di Gara 5 della National League Championship Series di domenica, e ha mandato i Philadelphia Phillies a una vittoria per 4-3 sui San Diego Padres e un posto nelle World Series, il il primo dal 2009. Gli Houston Astros o i New York Yankees aspettano.

L’esplosione è stata la quinta di Harper della postseason. A questo punto, è il più vicino a un’approssimazione di Babe Ruth del 1928 o Reggie Jackson del 1977 come il baseball ha visto negli ultimi Octobers. Sta colpendo .419 con una percentuale di 1.351 in base più colpi. È il centro dell’universo di Phillies, la sua gravità come quella di mille soli.

I Philadelphia Phillies sono passati alle World Series grazie al gol di due punti di Bryce Harper, battendo i San Diego Padres per 4-3 l’8 ottobre. 23. (Video: Allie Caren/The Washington Post)

Quando il mancino Ranger Suárez ha ritirato il ricevitore dei Padres Austin Nola su un flyball a destra per terminare la parte superiore del nono – un peloso mezzo inning in cui il destro David Robertson è stato tirato dopo aver emesso passeggiate consecutive – i Phillies hanno lanciato i guanti in aria e si sono riuniti al centro del diamante per convocare una festa per la vittoria che sicuramente infurierà fino a notte fonda.

Svrluga: Bryce Harper vive per i riflettori. Ora possiede ottobre.

“Ne abbiamo altri quattro!” Harper ha gridato a una folla chiassosa dal palco eretto oltre la seconda base, dove gli è stato presentato il trofeo NLCS MVP. Si riferiva al numero di vittorie rimanenti per assicurarsi il campionato. “Porteremo questo [expletive] amico, ragazzi!”

Nella club house vittoriosa dei Phillies, le prime bottiglie di champagne sono state dirette verso il volto senza occhiali del manager Rob Thomson, che ha preso il posto del licenziato Joe Girardi all’inizio di giugno, quando la squadra aveva un record di 22-29, e li ha portati a un 65-46 registra il resto del percorso.

“È speciale per me personalmente”, ha detto Thomson, un manager esordiente della major league ma un veterano di 37 stagioni nel baseball professionistico. Ma ci sono così tanti ragazzi in questo club che non erano mai stati nemmeno ai playoff [before this year]. … Probabilmente sono più felice per loro che per chiunque altro.

Quelle 87 vittorie nella stagione regolare sono state abbastanza buone da permettere ai Phillies di intrufolarsi nella postseason come sesta testa di serie, un premio che non esisteva nemmeno fino all’espansione dei playoff di quest’anno. Ma si sono trasformati in un colosso nella postseason, battendo tre squadre: il St. Louis Cardinals, Atlanta Braves e ora Padres, che li hanno superati collettivamente di 22 partite nella classifica della stagione regolare. In tre turni sono 9-2, di cui 5-0 in casa.

“Potresti vederci crescere insieme, sempre con la sensazione che se fossimo entrati… avremmo avuto la possibilità di competere”, ha detto il presidente delle operazioni di baseball Dave Dombrowski, che sta cercando un terzo titolo delle World Series con cui andare quelli che ha vinto con i Florida Marlins nel 1997 e con i Boston Red Sox nel 2018. “Le nostre stelle si sono fatte avanti”.

I Phillies hanno tenuto un vantaggio sottile per gran parte del gioco, costruito su due punti di Rhys Hoskins nel terzo inning e oltre sei inning eccezionali dall’asso Zack Wheeler. Ma portare a casa quella guida si sarebbe rivelato un compito straziante, a causa della resilienza dei Padre e degli elementi di deterioramento.

Gran parte della partita si è svolta sotto una pioggia leggera e un vento costante, che avvolgeva lo skyline del centro in lontananza in una spaventosa coltre di foschia. Al di là del centro, tra le stelle e le strisce e una gigantesca campana della libertà a LED che si accende dopo i gol e le vittorie dei Phillies, c’erano un paio di bandiere rosse che sventolavano nel vento impetuoso, che rappresentavano gli unici titoli delle World Series nella storia della franchigia, dal 1980 in poi 2008

Ma la pioggia è aumentata e il campo è diventato fangoso nella parte superiore del settimo posto, quando i Padres hanno segnato un paio di punti per prendere il vantaggio di 3-2. Il via libera segnato sul terzo lancio selvaggio dell’inning dal soccorritore dei Phillies Seranthony Domínguez – eguagliando il numero di lanci selvaggi che ha lanciato nell’intera stagione regolare, su 51 inning.

Il pareggio, a carico di Wheeler, ha segnato su un RBI dal battitore designato da Padres Josh Bell, che ha messo a segno una doppietta a destra di Domínguez. Il corridore in presa José Azocar ha preso il terzo posto e poi a casa sul secondo e terzo dei tiri selvaggi di Domínguez. Improvvisamente, i Padres guidati da una corsa.

La Major League Baseball ha preso una scommessa tentando anche di giocare domenica, con le previsioni che prevedevano pioggia leggera e una finestra stretta in cui stipare una partita. Poiché il programma post-stagionale era condensato – conseguenze del blocco dei proprietari, che ha ritardato l’inizio della stagione – il tradizionale giorno di viaggio tra i Giochi 5 e 6 della serie di campionati è stato spazzato via. Se i Padres avessero vinto domenica, le squadre si sarebbero riunite di nuovo a San Diego lunedì sera. Una domenica piovosa avrebbe gettato nel caos il resto del programma post-stagionale.

In un certo senso, l’homer di Harper – su una zavorra a 99 miglia all’ora da Robert Suarez dei Padres – ha tolto dai guai la MLB per quella che sarebbe stata sicuramente una decisione molto ponderata di giocare attraverso la pioggia più forte nel settimo inning.

Quando Harper si è avvicinato al piatto, con JT Realmuto in prima base dopo un singolo, una strana calma è scesa su Citizens Bank Park, come se il risultato fosse preordinato. I Padres potrebbero aver contribuito a questo senso non inserendo Josh Hader, probabilmente il più imbattibile mitigatore del gioco, e invece restando con Suarez, che era al suo secondo inning di lavoro.

“A quel punto”, ha detto il manager Bob Melvin, “avevo fiducia in Suarez”.

Anche Harper ha reagito come qualcuno che si aspettava di fare esattamente quello che ha fatto lui. Ha celebrato altri grandi successi con gesti selvaggi e ululati, come ha fatto dopo il suo secondo doppio RBI in gara 4 di sabato sera. Qui, ha guardato nella sua panchina, ha indicato la parola scarabocchiata sul petto – Phillies – e ha iniziato a correre.

“Non importa chi fosse sul tumulo, no. 3 è fatto per quel tipo di momento”, ha detto Hoskins. “E lo ha fatto di nuovo. Nessuno di noi è rimasto sorpreso”.

La primavera è stata infelice per i Phillies, che sono rimasti due mesi senza vedere il lato soleggiato di .500 e hanno licenziato il loro manager. L’estate è iniziata con un ruggito e si è conclusa con un fiasco, i Phillies hanno fornito poche prove di poter sopravvivere al guanto di sfida post-stagione che attendeva.

Ma l’autunno? L’autunno è stato incredibile per questi Phillies. E grazie in gran parte alla mazza rovente di Harper, si allungherà un po’ più a lungo di quanto chiunque avrebbe potuto immaginare solo poche settimane fa.

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