I dieci comportamenti degli animali incompresi

Il comportamento degli animali è un classico esempio di un argomento su cui la maggior parte di noi crede di essere più informato di quanto non lo sia in realtà. Spesso si scopre che ci sbagliamo perché avremmo dovuto controllare le nostre fonti. Tuttavia, potrebbe anche essere perché gli esseri umani hanno la tendenza a cercare di trovare le proprie abitudini in altre specie o perché abbiamo informazioni obsolete che sono state smentite da quando i nostri genitori e insegnanti hanno menzionato per la prima volta un particolare animale.

Ecco 10 comportamenti animali che gli umani pensano di conoscere… ma potrebbero essere sorpresi di scoprire che sono tutti sbagliati.

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10 Gli opossum non “giocano” morti

Alcune persone pensano che gli opossum siano adorabili, mentre altri li odiano. Ma la maggior parte delle persone fa due false supposizioni su di loro: in primo luogo, che gli anglofoni possono lasciar cadere la prima “o” quando ne parlano, e in secondo luogo, che gli opossum intrappolati fingono di morire per spaventare gli aspiranti predatori. In effetti, le creature sfocate cadranno, le lingue penzolanti, scaricando le loro viscere; giacciono – apparentemente morti – per minuti o ore, facendoli non solo apparire morti ma anche puzzare troppo per essere mangiati dalla maggior parte degli animali. Gli esseri umani hanno erroneamente ritenuto che questo comportamento fosse intenzionale per così tanto tempo che “giocare a opossum” (o, colloquialmente, “giocare a ‘opossum”) è un’espressione inglese comunemente usata per fingere di essere morto.

La triste verità è che gli animaletti entrano involontariamente in uno stato catatonico quando colti di sorpresa. Il fenomeno è più vicino al fatto che siano quasi spaventati a morte. Non possono controllarlo e, quel che è peggio, non possono uscire da questo stato che dura da alcuni minuti a diverse ore, indipendentemente da ciò che gli viene fatto. Sebbene il loro odore possa dissuadere la maggior parte dei predatori, gli opossum diventano incapaci di difendersi dall’essere spostati, feriti o uccisi.[1]

9 I procioni non lavano il loro cibo

I procioni sono adorabili quando portano il cibo in una fonte d’acqua e lo “lavano”. Tuttavia, non sono in realtà mangiatori esigenti che si preoccupano dei germi. Quello che sono, infatti, sono animali estremamente tattili. Hanno da quattro a cinque volte il numero di terminazioni nervose nelle loro zampe rispetto alla maggior parte dei mammiferi. Pertanto, raccolgono molte informazioni dal toccare le cose. E si scopre che bagnare le loro zampe migliora la risposta nervosa all’input tattile. Ecco perché i procioni “lavano il loro cibo”.[2]

8 Non tutte le lucciole stanno cercando di accoppiarsi

Fireflies, il nome comune per i membri del Lampyridae famiglia, illumina i nostri cieli estivi. Incredibilmente, ci sono più di duemila specie di scarabei. Possono sembrare tutti uguali per noi, ma ci sono sicuramente distinzioni e variazioni tra loro. Tendiamo a presumere che si accendano per trovare compagni e, prevedibilmente, è così per molti di loro.

Tuttavia, non tutte le lucciole sono in agguato nello stesso senso di notte. Alcuni di loro usano le loro capacità di illuminazione fosforescente per cacciare. E alcuni lo usano persino per attirare fulmini di una specie diversa in un falso richiamo di accoppiamento. L’insetto inconsapevole volerà quindi verso di loro, solo per rimanere intrappolato e mangiato.[3]

7 Gli struzzi non infilano la testa nella sabbia

Conosciamo tutti l’espressione “Non mettere la testa nella sabbia!” È spesso associato all’idea di scappare dai propri problemi. In un esempio estremamente bizzarro di antropomorfismo, gli umani hanno pensato che gli struzzi infilassero letteralmente la testa nella sabbia quando sono spaventati.

A parte il fatto che non sarebbero in grado di respirare con la testa nel terreno, gli struzzi non sono in realtà abbastanza stupidi da pensare che non vedere il pericolo lo farebbe effettivamente scomparire. Nessun potenziale animale da preda sopravvissuto così a lungo potrebbe avere istinti così terribili!

In realtà, quelli che sembrano struzzi che conficcano la testa nel terreno, sono solo loro che mettono il becco nei loro nidi per girare le uova un paio di volte al giorno.[4]

6 I Lemming non commettono suicidio di massa

Conosciamo tutti l’immagine dolce, anche se inquietante, di un lemming che salta da una scogliera e il resto del gruppo lo segue. Proprio come gli struzzi, i lemming in realtà non hanno un cattivo istinto di sopravvivenza. Tuttavia, migrano quando la loro densità di popolazione diventa troppo grande.

Nel caso delle migrazioni, è noto che cercano di attraversare uno specchio d’acqua che risulta essere troppo grande per la loro capacità di resistenza, nel qual caso molti di loro annegheranno. Sono anche stati conosciuti per cadere accidentalmente dal bordo di una scogliera.

Per molto tempo, il loro comportamento e i cadaveri lemming risultanti sono stati inspiegabili per gli esseri umani, causando false teorie sui lemming che cadevano dal cielo, esplodevano, nuotavano nell’oceano fino a quando non annegavano e saltavano dalle scogliere.

In particolare, forse, queste idee sbagliate furono rafforzate dal documentario di Walt Disney del 1958 Deserto Bianco.[5]

5 Le puzzole non spruzzano ogni volta che hanno paura

Con l’impressione che le puzzole spruzzano sempre animali più grandi, la maggior parte delle persone si fa prendere dal panico quando ne incontra uno. In realtà, le puzzole spruzzano il più raramente possibile. In effetti, cercano di evitare di usare le loro ghiandole ogni volta che possono perché il liquido che secernono è limitato e si svuoterà completamente prima di essere reintegrato. A seconda della puzzola, possono spruzzare fino a sei volte prima di dover aspettare due settimane per ricaricare le ghiandole. In quelle due settimane, ovviamente, sono estremamente vulnerabili. Quindi le puzzole, in effetti, utilizzano qualsiasi altro metodo per allontanarsi dai predatori prima che ricorrano all’irrorazione.

Una nota a margine interessante, le puzzole ci avvertono che stanno per spruzzare facendo quella che sembra una piccola danza molto specifica. Implica calpestare il terreno e le verticali, a seconda della specie di puzzola, anche se, ovviamente, quella che vediamo come una “danza di avvertimento” è, in realtà, un modo per tentare di spaventarci. E funzionerà su qualsiasi essere umano esperto![6]

4 I gatti atterrano sempre in piedi

I gatti sono estremamente bravi a saltare, bilanciarsi e raddrizzarsi durante una caduta. Tra le altre cose, i loro baffi (che non esistono solo sul viso ma anche sul retro delle gambe) li aiutano a orientarsi ea mantenere l’equilibrio.

Tuttavia, non sempre atterrano in piedi. È un ottimo strumento evolutivo, ma non è magico. Se un gatto cade da una distanza troppo breve e non riesce a correggere la rotta o se è in sovrappeso, potrebbe benissimo cadere e ferirsi o morire. Se sei proprietario di un gatto che vive in appartamento, tieni le finestre chiuse…[7]

3 I gatti non giocano con le loro prede

Un altro malinteso comune sui gatti è che giocano con la loro preda. Ad esempio, quando i gatti domestici sono stati osservati cacciare topi, li lanciano in giro più o meno allo stesso modo in cui fanno uno dei loro giocattoli. In verità, però, è il contrario: trattano i loro giocattoli allo stesso modo in cui trattano la loro preda; per molti predatori, il tempo di gioco è il tempo di pratica della caccia.

Allora perché gettano il loro cibo in giro invece di ucciderlo e mangiarlo? In poche parole, tutti i gatti sono predatori altamente specializzati. Sono macchine per uccidere incredibilmente ben costruite dal punto di vista della loro preda, ma se qualcosa va storto, possono rapidamente ferirsi e morire. Pertanto, devono essere molto attenti nella loro tecnica di caccia ed evitare il rischio di essere graffiati o morsi.

I proprietari di gatti, ad esempio, noteranno che i topi che i loro animali domestici portano a casa non muoiono mai per un morso ma quasi sempre per una spina dorsale rotta, in cui il gatto ha lanciato il topo con un forte movimento della zampa invece di rischiare di avvicinarsi troppo alla sua faccia il piccolo roditore.[8]

2 Il lupo alfa non abbatte il branco

Credevamo che i lupi (e, per estensione, i cani) combattessero per il predominio e che il maschio o la femmina più dominante della specie diventasse il loro capo. Tuttavia, ricerche più recenti hanno smentito questa teoria.

In effetti, sembrerebbe che il capobranco non sia altro che l’allevatore più prolifico, che di conseguenza ha il maggior numero di bambini nel branco, e che lupi e cani sappiano semplicemente che “padre/madre sa meglio” e seguono i loro genitori guida.

Ciò che è ancora più interessante è che la maggior parte dei “branco” di lupi in realtà si rivela essere semplicemente una singolare famiglia di lupi. In tal caso, la presunta alfa non ha nemmeno bisogno di essere ibrida di nessuno. Sono semplicemente leader del branco per il fatto di essere i genitori.[9]

1 I panda eccellono nell’accoppiamento: in natura

I panda giganti sono notoriamente tenuti in cattività nel tentativo di salvare la specie dall’estinzione. Sono adorabili, hanno le abitudini alimentari più inutili (mangiano quasi esclusivamente bambù, che ha un valore nutritivo così scarso per loro che hanno bisogno di mangiarne fino a ottanta libbre al giorno) e sono stati bollati come inetti a sopravvivendo.

Con un’incredibile ironia, però, si scopre che i panda giganti si accoppiano a malapena in cattività. Le femmine sono fertili solo per un brevissimo periodo di tempo. Se inseriti in un contesto scientifico, né i maschi né le femmine sembrano particolarmente interessati alla copula. Il fatto divertente (e molto triste) è che, in natura, i panda non hanno alcun problema di libido. In effetti, è difficile esprimere con delicatezza quanto sesso hanno…

Questo non significa che non si estinguerebbero se lasciati soli. Ma sicuramente dice molto sugli esseri umani che pensiamo che qualsiasi maschio e femmina di una specie si riprodurranno se li rinchiudiamo insieme…[10]

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