Gli ultimi giorni di Internet di Mariupol


Gli ingegneri che hanno tenuto in linea la città portuale dell’Ucraina sono scomparsi o sono morti nella carneficina inflitta dall’assedio della Russia. Rimane la speranza che le città ucraine eliminate dalla mappa di Internet tornino rapidamente online una volta terminati i bombardamenti.


La torre cellulare era l’unico collegamento tra Mariupol e il mondo esterno. Si protendeva dagli uffici occupati del provider Internet Kyivstar nel centro della città portuale industriale. Altre società avevano assistito all’assalto russo che aveva raso al suolo le loro infrastrutture. Le stesse stazioni base di Kyivstar erano state mantenute in linea con generatori di energia di riserva fino a quando i bombardamenti incessanti della Russia non avevano reso troppo pericoloso riempirle.

È sceso alla torre di Kyivstar. Non c’era elettricità, quindi due ingegneri del Kyivstar hanno trascorso giorni e notti a rifornire la benzina che alimentava la torre. Per un po’ i tecnici hanno avuto la protezione dei soldati ucraini, ma dopo che i russi hanno sfondato i confini della città, i soldati hanno dovuto abbandonarli per combattere nelle strade. Gli ingegneri sono stati lasciati soli a proteggere la torre, cosa che hanno fatto, rischiando la vita per mantenerla online e trasmettere dati.

Poi, il 19 marzo, arrivarono le bombe.

I russi avevano già decimato la maggior parte di Mariupol, trasformando condomini, uffici, negozi e un ospedale per la maternità in brutti gusci neri. Ora le bombe sono cadute su Kyivstar.

Le bombe hanno fatto un buco nel mezzo dell’edificio Kyivstar. Trasformarono il cartongesso in polvere, il vetro in schegge luccicanti, le travi d’acciaio in scultura nodosa. L’isolamento drappeggiava sporgenze e scale come carne gialla sciolta.

Gli ingegneri hanno resistito. Per altri due giorni alimentarono i generatori con benzina. Il 21 marzo arrivarono le truppe russe. Hanno ucciso il potere alla torre, e quella è stata la fine di tutte le comunicazioni in entrata o in uscita da Mariupol.

È stato l’ultimo giorno in cui Volodymyr Lutchenko, direttore tecnico di Kyivstar, ha ascoltato i suoi colleghi. Per giorni non è stato chiaro dove si trovassero, se fossero vivi o morti. Poi, come ha parlato Lutchenko Forbes il 25 marzo ha appreso che erano al sicuro. Avevano trovato un modo per inviare un messaggio di testo per dire che erano sopravvissuti insieme agli altri 150.000 residenti ancora a Mariupol, la cui popolazione era di 434.000 abitanti prima della guerra. Vivevano ancora negli uffici del Kyivstar, qualunque cosa fosse rimasta di loro, ha detto Lutchenko Forbes.

Altri non sono stati così fortunati. Settimane prima che il servizio di Kyivstar fosse cancellato, Ukrtelecom era stata costretta a lasciare Mariupol quando i russi avevano bombardato i suoi uffici e le sue infrastrutture. Ukrtelecom, un fornitore delle forze armate ucraine, è il più grande operatore di linea fissa del paese e un tempo era il fornitore di monopolio.

Il 18 marzo uno dei dipendenti di Ukrtelecom ha cercato, come molti altri, di scappare. Mentre guidava fuori città con la sua famiglia, le truppe russe hanno aperto il fuoco, uccidendolo e ferendo i suoi parenti. Altri ingegneri di Ukrtelecom sono scomparsi. L’azienda continua a cercare di raggiungerli. Nel frattempo, ha allestito 230 rifugi in otto città per ospitare i dipendenti costretti a lasciare le loro case.

“Non siamo stati in grado di ripristinare i servizi perché i danni erano troppo complessi e le azioni militari non ci hanno permesso di fare nulla”, ha affermato il portavoce di Ukrtelecom Mikhail Shuranov. In un primo momento, Internet è stato interrotto dopo che le linee in fibra della spina dorsale e le forniture di elettricità sono state distrutte, ha affermato. Infine, i russi hanno raso al suolo le infrastrutture e gli uffici dell’azienda. “Sembra che abbiano cercato di distruggere tutte le infrastrutture civili, quindi eravamo solo una parte della demolizione totale della città e della periferia”, ha detto Shuranov.

Lifecell, un altro dei principali fornitori ucraini, non ha servito a Mariupol dal 27 febbraio, così rapidamente è stata la distruzione dei suoi hub di telecomunicazioni. Un portavoce della società ha affermato che la colpa era di “siti di trasmissione distrutti o cavi ottici danneggiati nelle rotte principali e di riserva”. Ora era impossibile convincere il personale in sicurezza a fare le riparazioni necessarie, hanno detto.

Oggi Kyivstar ha fatto ricorso all’Ave Maria, puntando tutte le antenne delle città circostanti verso la città. C’è una piccola possibilità che se qualcuno è nel posto giusto al momento giusto, la connessione possa raggiungerlo.

Altrove in tutta l’Ucraina, Internet rimane attivo, anche se si stanno combattendo battaglie simili per mantenere online i centri abitati della nazione. Ci sono racconti di eroismo non solo degli ingegneri, il cui lavoro a Kharkiv e Okhtyrka e oltre, che Forbes ha documentato, ma anche dai civili.

A Chernihiv, in una parte settentrionale dell’Ucraina che è stata pesantemente attaccata per settimane e continua a essere bombardata nonostante le promesse russe di fare marcia indietro, Kyivstar sta lottando per mantenere le stazioni, con solo dieci disponibili all’ultimo conteggio. Con l’interruzione e l’interruzione dell’elettricità, il fornitore fa affidamento sui generatori di carburante. Molte strade e ponti nella città sono stati demoliti dagli attacchi russi, quindi è impossibile far entrare gli ingegneri per alimentare i generatori di benzina.

A Donetsk e Luhansk, nella parte orientale dell’Ucraina, Lutchenko ha detto di essere in frequente contatto con un agricoltore che va avanti e indietro verso un generatore per rifornirlo di carburante. “Ogni giorno, alcuni ragazzi vengono, controllano e ci aiutano a mantenerli sulla rete”, ha detto Lutchenko. “Poiché è territorio occupato, non possiamo raggiungerli, quindi stanno aiutando molto. Li chiamiamo partigiani”.

Rimane la minaccia che la Russia, come parte del suo raggruppamento militare, persegua i tubi Internet di altre città. “Sembra che si possa distruggere più velocemente di quanto si possa riparare se ci si impegna molto”, ha affermato Doug Madory, un ex tecnico di rete militare statunitense e direttore dell’analisi di Internet presso Kentik, un monitor di rete con sede negli Stati Uniti.

Quando Mariupol non è più sotto attacco, quando l’Ucraina o la Russia hanno il controllo della città, quanto tempo ci vorrà prima che sia di nuovo online? Non molto. Se qualcuno riesce a far funzionare una torre, potrebbe immediatamente rimettere in linea migliaia di persone, ha detto Madory.

“Questo ripristina Internet mobile a tutti coloro che dispongono di un telefono”, ha affermato. “Quindi dovresti passare attraverso tutte le linee fisse e sistemarle tutte. Dipende da quanto sono nodose le linee di fibra, quanto velocemente ci vuole per ripararle. Mentre Internet via satellite, come quello fornito da Starlink di Elon Musk, potrebbe essere una risposta ovvia per fornire connettività dallo spazio, non funziona a meno che l’utente o un provider Internet a terra non abbia un’antenna.

Avendo già dimostrato quanto velocemente possono far funzionare Internet nelle città assediate, gli ingegneri delle telecomunicazioni ucraini potrebbero fare un rapido lavoro per collegare nuovamente Mariupol. Se mai sarà abbastanza sicuro tornare dentro.

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