Gli investigatori scientifici risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

Gli investigatori scientifici risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

I ricercatori hanno identificato i quattro studenti neri della Purdue University, uno dei quali potrebbe aver recuperato Lafayette. In senso orario da in alto a sinistra: Hermanze Edwin Fauntleroy, Clinton Edward Shaw, Julius Lee Morgan e Clyde Silance. Credito: Immagini per gentile concessione della Purdue University

Una tossina che fa vomitare i maiali è la chiave sorprendente che ha svelato il mistero secolare delle origini di un meteorite marziano e la possibile identità dello studente nero che l’ha scoperto.

Nel 1931, una pietra insolita conservata nella collezione geologica della Purdue University negli Stati Uniti fu identificata come un esempio incontaminato di meteorite, un pezzo di roccia spaziale esploso dalla superficie di Marte milioni di anni fa prima di essere trascinato nell’atmosfera terrestre.

Tuttavia, come e quando il meteorite, che divenne noto come Lafayette, sia finito nella collezione di Purdue è rimasto poco chiaro per più di 90 anni.

Una potenziale storia di origine, riportata dal collezionista di meteoriti americano Harvey Nininger nel 1935, è che uno studente nero della Purdue University lo vide atterrare in uno stagno dove stava pescando. Lo recuperò dal fango dove era caduto e lo donò all’università.

I precedenti tentativi di confermare il racconto sono stati inconcludenti. Ma ora, un team di investigatori scientifici ha utilizzato tecniche di analisi all’avanguardia e ricerche d’archivio per raccogliere prove sufficienti per suggerire che questa storia è vera, che è accaduta nel 1919 o nel 1927 e che uno dei soli quattro uomini neri potrebbe essere il studente che ha trovato Lafayette.

I ricercatori del Regno Unito, degli Stati Uniti, dell’Australia e dell’Italia hanno svolto il lavoro investigativo, che è stato pubblicato in un articolo in anteprima sulla rivista Astrobiologia.

Lo svelamento del mistero è iniziato nel 2019, quando lo scienziato planetario Dr. Áine O’Brien, della School of Geographical & Earth Sciences dell’Università di Glasgow, ha frantumato un minuscolo campione di Lafayette e ha utilizzato una sofisticata spettrometria di massa per analizzarne la composizione.

Stava cercando di scoprire nuovi dettagli sulla presenza di molecole organiche conservate a Lafayette, prove che potrebbero aiutarci a saperne di più sulla possibilità della vita su Marte.

Tra le migliaia di metaboliti rivelati dall’analisi, il dott. O’Brien ne notò uno insolitamente legato alla terra: il deossinivalenolo o DON. DON è una “vomitossina” che si trova in F. graminearum, un fungo che contamina i raccolti di grano come mais, grano e avena. Provoca malattie negli esseri umani e negli animali se ingerito, con i suini particolarmente colpiti.

Incuriosito dalla presenza di una vomitossina nel meteorite marziano, il Dr. O’Brien lo ha menzionato ai colleghi che avevano familiarità con la storia del touchdown fangoso di Lafayette. Hanno suggerito che la polvere dei raccolti nei terreni agricoli vicini avrebbe potuto trasportare DON nei corsi d’acqua circostanti e che Lafayette potrebbe essere stata contaminata da essa quando il meteorite è atterrato in uno stagno.

Dott. O’Brien si è rivolto ai ricercatori del Dipartimento di Agraria e del Dipartimento di Botanica e Patologia Vegetale della Purdue University per saperne di più sulla prevalenza storica del fungo nella contea di Tippecanoe nell’Indiana, dove si trova Purdue.

Gli investigatori scientifici risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano

La dott.ssa Áine O’Brien, della School of Geographical & Earth Sciences dell’Università di Glasgow, nel laboratorio del Centro di ricerca ambientale delle università scozzesi (SUERC). Credito: Università di Glasgow / Chris James

I loro record hanno mostrato che ha causato un calo del 10-15% della resa dei raccolti nel 1919 e un altro calo meno pronunciato nel 1927, la prevalenza più alta nei 20 anni prima del 1931, quando è stato identificato il meteorite. Con una maggiore prevalenza del fungo aumenta la probabilità che venga trasportato oltre i confini dei terreni agricoli.

L’analisi degli avvistamenti di palle di fuoco nello stesso periodo ha fornito ulteriori potenziali indizi sui tempi dell’atterraggio di Lafayette. I meteoriti si riscaldano mentre scendono attraverso l’atmosfera terrestre, provocando una brillante striscia di fuoco nel cielo. Sono stati segnalati avvistamenti di una palla di fuoco nel Michigan meridionale e nell’Indiana settentrionale il 26 novembre 1919 e uno nel 1927 che fece cadere il meteorite Tilden nell’Illinois.

Gli archivisti della Purdue University hanno anche esaminato gli annuari del 1919 e del 1927 per trovare studenti neri iscritti all’epoca.

Julius Lee Morgan e Clinton Edward Shaw, della classe del 1921, e Hermanze Edwin Fauntleroy, della classe del 1922, furono iscritti alla Purdue nel 1919. Un quarto uomo, Clyde Silance, studiava alla Purdue nel 1927. I ricercatori concludono che è possibile che uno di questi uomini abbia trovato Lafayette, come suggerito dalla storia delle origini di Nininger del 1935.

Dott. O’Brien è l’autore principale del giornale. Ha detto: “Lafayette è un campione di meteorite davvero bellissimo, che ci ha insegnato molto su Marte attraverso ricerche precedenti.

“Parte di ciò che l’ha reso così prezioso è che è straordinariamente ben conservato, il che significa che deve essere stato recuperato rapidamente dopo l’atterraggio, come suggerito dalla storia delle origini di Lafayette. I meteoriti che sono rimasti fuori dagli elementi per un periodo di tempo significativo hanno i loro strati superiori si sono esauriti, riducendo il loro valore di ricerca mentre raccolgono contaminanti terrestri.

“L’insolita combinazione tra la rapida protezione di Lafayette dalle intemperie e la minuscola traccia di contaminazione che ha raccolto durante il suo breve tempo nel fango è ciò che ha reso possibile questo lavoro. È anche un utile promemoria dell’importanza di proteggere campioni di roccia marziana che prevediamo di tornare sulla Terra da missioni rover senza pilota su Marte nei prossimi anni.

“Sono orgoglioso del fatto che, un secolo dopo aver raggiunto la Terra, siamo finalmente in grado di ricostruire le circostanze del suo sbarco e avvicinarci di quanto non siamo mai stati a dare credito allo studente nero che l’ha trovato. Sono molto felice che uno di loro possa essere stato lì per vedere la terra di Lafayette e per donarla alla Purdue University”.

Coautore dell’articolo Dott. Marissa Tremblay, del Dipartimento di Scienze della Terra, dell’Atmosfera e dei Planetari di Purdue, ha aggiunto: “Il meteorite Lafayette è molto speciale per Purdue, in particolare ora che abbiamo un fiorente gruppo di ricerca scientifica planetaria che ha appena celebrato il suo decimo anniversario.

“Queste nuove osservazioni ci hanno aiutato a dimostrare che la storia delle origini di Lafayette è plausibile. Spero che questo accenda ulteriori ricerche storiche, in modo che un giorno possiamo dare credito a chi ha scoperto Lafayette”.

Il documento del team, intitolato “Using Organic Contaminants to Constrain the Terrestrial Journey of the Martian Meteorite Lafayette”, è pubblicato in Astrobiologia.


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Maggiori informazioni:
Áine Clare O’Brien et al, Utilizzo di contaminanti organici per vincolare il viaggio terrestre del meteorite marziano Lafayette, Astrobiologia (2022). DOI: 10.1089/ast.2021.0180

Fornito dall’Università di Glasgow

Citazione: Gli investigatori scientifici risolvono il mistero secolare della scoperta del meteorite marziano (2022, 24 ottobre) recuperato il 24 ottobre 2022 da https://phys.org/news/2022-10-science-sleuths-century-old-mystery-martian.html

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