Gli ingegneri ucraini combattono per mantenere in funzione Internet mentre le bombe russe cadono intorno a loro

Tra le macerie delle città ucraine bombardate, i tecnici stanno rischiando la vita per mantenere il Paese online. Il loro governo li chiama gli “eroi nascosti” della guerra.


ol’11 marzo, nella città di Okhtyrka, nel nord-est dell’Ucraina, i missili russi hanno colpito un hub chiave di Kyivstar, il più grande operatore Internet e mobile del paese, con 20 milioni di clienti in un paese di 41 milioni. È stato uno degli attacchi più precisi della Russia e ha interrotto il servizio telefonico della città. Okhtyrka, una città di quasi 50.000 abitanti prima della guerra, aveva già subito attacchi a una centrale elettrica e a edifici residenziali. Ora molti cittadini non potevano fare qualcosa che da tempo davano per scontato: fare una telefonata.

Kyivstar ha avuto un problema. I suoi dipendenti della zona erano già al lavoro per ripristinare le linee in altre parti della regione assediate. Si sono rivolti al personale a 60 miglia a sud nella città più grande di Poltava per venire in loro aiuto.

La società aveva sperato che il corridoio sicuro ufficiale che porta dentro e fuori Okhtyrka – quello concordato da Ucraina e Russia per consentire l’ingresso degli aiuti umanitari e l’uscita degli sfollati – avrebbe consentito ai tecnici di mettersi al lavoro. I bombardamenti russi, tuttavia, non si erano fermati. Inoltre, non ha fermato gli ingegneri, che sono andati in città, dove hanno scoperto che il luogo in cui le macchine dell’azienda dirigono le connessioni Internet e telefoniche – chiamato stazione nodo – era stato distrutto. Ciò significava che tutte le stazioni base della città dovevano essere trasferite su un nuovo nodo. Nonostante la minaccia di ulteriori scioperi, Okhtyrka ha recuperato la sua rete telefonica. Quando Volodymyr Lutchenko, il direttore tecnico di Kyivstar, ha descritto l’operazione per Forbes, ha riferito non solo sugli incarichi di lavoro che gli ingegneri avevano completato, ma anche se il team era sopravvissuto.

“Grazie alle rapide azioni del nostro personale, siamo riusciti a ripristinare il lavoro di 11 stazioni base Kyivstar”, ha affermato Lutchenko. “Gli specialisti sono tornati con successo a Poltava, vivi, illesi e soddisfatti del loro risultato”. (Forbes non è stato in grado di verificare in modo indipendente la narrazione, sebbene sia stata precedentemente descritta da altri dipendenti di Kyivstar sui social media).

Elon Musk potrebbe aver fornito Internet gratuito dallo spazio tramite i suoi satelliti Starlink, che stanno utilizzando decine di migliaia di ucraini, ma sul pianeta Terra, gli ingegneri di rete si stanno avventurando in zone di guerra per riparare cavi e stazioni base nei minuti e nelle ore successive sono stati danneggiati dalle bombe russe. Il lavoro è ostacolato non solo dal coprifuoco, dalla scarsa illuminazione, dal maltempo, dai cavi fritti e dai rack dei server fulminati, ma anche dalla minaccia quasi costante di essere ucciso dalla guerra non provocata del presidente russo Vladimir Putin. Il governo ucraino ha salutato gli ingegneri del Paese come gli “eroi nascosti” del conflitto.

All’inizio di questo mese a Kharkiv, in fondo alla strada da Okhtyrka, due tecnici che lavoravano per Lifecell, il terzo più grande fornitore di telecomunicazioni del paese, erano rannicchiati sopra un tombino. La città è stata assediata dall’inizio della guerra e gli uomini, circondati da auto bombardate, edifici anneriti dal fumo, travi d’acciaio che si scheggiavano come ossa rotte, stavano lavorando per riparare i collegamenti in fibra ottica danneggiati dagli armamenti russi.

Centinaia di miglia a ovest, il manager di Lifecell per la regione di Kharkiv, Volodymyr Poltavchenko, è quello incaricato di organizzare a distanza gli ingegneri. Dal suo ufficio può vedere quali stazioni sono state danneggiate, fino a quali router o switch non funzionano. Può quindi decidere cosa può essere salvato, cosa no e quale attrezzatura è necessaria per mantenere il flusso dei dati a Kharkiv. Il momento migliore per far uscire gli ingegneri è la mattina una volta che le bombe si sono fermate, una “finestra temporale in cui è abbastanza sicuro”, ha detto Poltavchenko. Ove necessario, gli ingegneri sono accompagnati da scorte armate delle forze armate ucraine o delle forze di difesa territoriale, in caso di assalto di terra, secondo Lutchenko di Kyivstar. I ragazzi dell’IT non portano armi, ha detto.

“Ogni giorno dopo ogni attacco, stiamo cercando di ripristinare le nostre stazioni base e i nostri servizi per i nostri cittadini”, ha detto Bohdan Kashyntsev, capo unità per la connettività Internet di Lifecell, calvo e barbuto accanto al suo collega dai capelli lunghi, entrambi suonando determinato, stoico, con un aspetto più fresco di quanto ci si aspetterebbe dai cittadini di un paese che si è appena trovato coinvolto nella guerra europea più significativa dal 1945. Dei suoi ingegneri, Kashyntsev ha detto: “Sono un po’ come i medici – non lo sono stanno curando qualcuno, ma stanno aiutando le persone”.

Laddove una volta l’Ucraina aveva società di telecomunicazioni concorrenti le cui motivazioni di profitto alimentavano il desiderio di prendere affari l’una dall’altra, ora non condividono solo le reti ma anche il personale. In sostanza, non ci sono operatori indipendenti nell’Ucraina in tempo di guerra. Le società, in particolare Kyivstar, Vodafone e Lifecell, aiutano a riparare le rispettive stazioni base bombardate e consentono ai clienti di spostarsi senza problemi sulla rete di un altro operatore in caso di guasto di quella contrattata.

L’assistenza esterna sta arrivando dai principali fornitori di rete, ha affermato Kashyntsev, che si tratti di Ericsson, il fornitore svedese di kit di telecomunicazioni, o della sua rivale Huawei, la società cinese che ha visto dimettersi due membri non esecutivi del consiglio di amministrazione del Regno Unito nelle ultime settimane per la decisione dell’azienda di non condannare l’invasione russa. (Huawei non aveva commentato quale assistenza stava fornendo alle società ucraine al momento della pubblicazione.)

Il motivo per cui gli ingegneri rimangono in posti come Mariupol e Kharkiv, dove le tragedie diventano ogni giorno più strazianti e i proiettili russi uccidono sempre più persone, è semplice: la verità, dicono. “La prima cosa che fa l’occupante nei territori occupati è organizzare la sua ‘trasmissione di zombi'”, ha detto Lutchenko di Kyivstar. “Pertanto, l’accesso a Internet e informazioni veritiere è vitale nella situazione attuale”. Come ha detto Kashyntsev, se gli ucraini hanno accesso al maggior numero possibile di fonti di informazioni, possono decidere “cosa è vero e cosa è falso”.

Sono anche motivati ​​perché, come molti altri in Ucraina, sentono il bisogno di fare la loro parte per il loro Paese, ha detto Kashyntsev, la cui moglie e figlia sono state evacuate in Polonia. “Stanno cercando di difendere le loro città… con la loro rete di difesa”, ha detto. Alcuni non possono lasciare i genitori anziani o altri membri della famiglia bisognosi di cure, ha aggiunto. Poi c’è la semplice spiegazione che le reti consentono alle famiglie di rimanere in contatto, che le connessioni Internet e telefoniche spesso significano connessione umana.

Per alcuni ingegneri delle telecomunicazioni, il lavoro costante è una distrazione, ha detto Kashyntsev, osservando che nessuno nel paese ottiene più un fine settimana. “Ci aiuta a pensare in modo un po’ più positivo perché non abbiamo molto tempo per seguire le notizie”, ha detto.

Per cercare di garantire la loro sicurezza quando armeggiano con la rete da lontano, gli ingegneri stanno lavorando da scantinati o rifugi antiaerei, messi in atto nei mesi prima dell’invasione della Russia. Le forniture di cibo e acqua sono fornite dai loro datori di lavoro. Non sono stati segnalati feriti o decessi dalle società di telecomunicazioni con cui hanno parlato Forbes.

C’è una teoria secondo cui la Russia è felice che le reti mobili e Internet ucraine rimangano attive, sia per la raccolta di informazioni che perché i loro soldati devono utilizzare le reti resilienti dell’Ucraina per fare rapporto a casa. “Potrebbero benissimo usarlo a vantaggio dell’intelligence”, ha affermato venerdì un funzionario dell’intelligence di un paese alleato dell’Ucraina in un briefing con i giornalisti britannici. “Avrai sempre quella che chiameremmo una valutazione guadagno-perdita di intelligence in un’operazione. E può darsi che ritengano che l’intelligenza che ottengono dal loro accesso a tali capacità sia per loro più preziosa dell’interruzione”.

Tali preoccupazioni sono una delle ragioni per cui Kashyntsev ritiene che l’utilizzo di app realizzate dai russi potrebbe essere un rischio, poiché potrebbero afferrare posizioni che gli agenti del Cremlino potrebbero utilizzare per guidare i loro attacchi. Ma, ha aggiunto il funzionario, era chiaro che gli ucraini avevano mostrato una notevole resilienza nel mantenere le loro reti Internet, “un’area in cui hanno dedicato un notevole sforzo”.

Indipendentemente dal fatto che la Russia stia effettivamente sfruttando le reti adattabili dell’Ucraina, resta vero che la resilienza dell’Ucraina si estende oltre i suoi militari e la sua leadership politica alla gente comune, come gli operatori IT che tengono aperte le linee di informazione e fluiscono dentro e fuori l’Ucraina.

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