Framber Valdez si scrolla di dosso gli errori, aiuta Astros a resistere per la vittoria in Gara 2

HOUSTON — Primo, Framber Valdez ha commesso un errore. Poi, ha peggiorato le cose e, all’improvviso, il titolare degli Houston Astros si è ritrovato a cercare di impedire che la partita 2 dell’American League Championship Series contro i New York Yankees si sbrogliasse.

Valdez stava lavorando con un vantaggio di 3-0 dopo che la terza base dell’Astros Alex Bregman ha battuto un homer da tre punti sul portico del campo sinistro del Minute Maid Park nel terzo frame, ma un mezzo inning più tardi nella parte superiore del quarto, gli Yankees iniziano a montare un contrattacco.

L’offesa di New York si è accesa con un singolo di Aaron Judge per iniziare l’inning prima che il battitore designato Giancarlo Stanton riportasse un buttafuori sul tumulo. Valdez ha fatto un passo giù dal cumulo per mettere in campo la palla, che è rimbalzata sul tallone del suo guanto a terra. Mentre Stanton si precipitava verso la prima base, Valdez si arrampicava, tuffandosi per la palla e facendo un tiro verso la prima cadendo in ginocchio. La palla è saltata oltre la prima base dell’Astros Yuli Gurriel nel campo destro, e in un batter d’occhio, Valdez ha avuto corridori in seconda e terza senza eliminati.

“Sono diventato un po’ troppo sicuro con quella palla a terra”, ha detto Valdez.

Un lanciatore minore potrebbe non aver tenuto insieme le cose, ma Valdez lo ha fatto. Sebbene il prima base degli Yankees Anthony Rizzo e il secondo base Gleyber Torres abbiano battuto ciascuno in una corsa con un groundout e un singolo, rispettivamente, per portare il punteggio di 3-2, Valdez ha eliminato Josh Donaldson e Kyle Higashioka per terminare l’inning.

Disastro evitato.

L’inning si è rivelata la più grande opportunità offensiva di New York della notte, poiché Valdez ha concluso la sua uscita tenendo a bada gli Yankees, concedendo solo due colpi ai successivi 14 battitori. Il mancino di Astros ha concluso la serata con sette inning lanciati, consentendo due punti su quattro colpi mentre ne batteva nove e non ne camminava nessuno. Ha avuto 25 swing e miss, il terzo in più in una partita di post-stagione dall’inizio dell’era del pitch tracking nel 2008.

“Ti preoccupi sempre che un giovane giocatore possa scrollarsi di dosso qualcosa del genere”, ha detto il manager di Astros Dusty Baker. “Ma [catcher Martin Maldonado], i ragazzi della squadra gli hanno detto: ‘Ehi, lascia perdere. Abbiamo ancora il vantaggio. Esci e lancia.’ Avrebbe potuto escluderli se non avesse avuto i suoi stessi errori”.

Valdez ha ammesso che un paio di anni fa potrebbe essere caduto a pezzi sul tumulo dopo aver commesso due errori in una singola giocata.

“Nel 2019, probabilmente avrei finito con il gioco”, ha detto Valdez. “Probabilmente avrei perso tutta la concentrazione lì in quel momento. Ma queste sono tutte cose su cui lavoriamo e continuiamo a lavorare sodo per essere in grado di concentrarci meglio e migliorare nel gioco”.

Per Valdez, la sua palla curva ha fatto la differenza. Lo lanciò 40 volte in 101 lanci, generando 16 swing e miss. Durante il suo primo viaggio attraverso la formazione degli Yankees, Valdez ha lottato per localizzare ed è rimasto dietro a diversi battitori, creando opportunità per l’attacco di New York.

“Penso che i primi due inning mi sentissi un po’ infreddolito. Non ero completamente riscaldato”, ha detto Valdez. “Il tetto era aperto, è qualcosa con cui non siamo abituati a giocare di solito qui. Dopo quell’inning, sono stato in grado di riscaldarmi correttamente. E poi la palla curva è migliorata molto dal terzo al settimo inning. Ma quelli sono tutte le modifiche che apportiamo nel mezzo del gioco e per fortuna ce l’ha fatta”.

Per Bregman, l’homer ha segnato il 14esimo nella sua carriera post-stagionale, il massimo nella storia della MLB per un terza base.

“Solo cercare di piazzare una palla è difficile [Yankees starter Luis Severino]”, ha detto Bregman. “È uno dei migliori lanciatori del gioco. Mi sono sbagliato con pochi palloni veloci e ho avuto la fortuna di quadrare quello e darci il vantaggio”.

Bregman è crollato nella prima metà della stagione, colpendo .238/.356/.408 con 11 homer, ma ha cambiato le cose dopo la pausa All-Star, colpendo .287/.379/.515 con 12 homer. Aveva lottato con gli infortuni nelle due stagioni precedenti, affrontando un problema al tendine del ginocchio nel 2020 e un quadricipite teso nel 2021. Baker ha accreditato la salute di Bregman nel 2022 per aver giocato un ruolo importante nel suo successo nel secondo tempo.

“Non è mai andato davvero per un paio d’anni lì”, ha detto Baker. “Quest’anno ha giocato più partite di chiunque altro, e questo gli ha dato il tempo di fare il suo colpo, rimettere insieme le gambe. È stato straordinario nella seconda metà e in questi playoff. L’anno scorso non ha avuto un ottimo playoff. È un ragazzo da grande gioco. Gli piace”.

Gli Astros, che detengono un vantaggio di 2-0 nella serie al meglio delle sette serie, e gli Yankees si affronteranno in gara 3 dell’ALCS sabato nel Bronx, con il primo lancio alle 17:07 ET.

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