Film Room: i Lakers devono mettere in panchina Russell Westbrook per chiudere le partite

La situazione di Russell Westbrook ha raggiunto (e superato) la massa critica con i Lakers ed è appena passata una settimana dall’inizio della stagione regolare. Ogni partita è servita da referendum su di lui e le domande post-partita vengono spese su come ha giocato e sulle decisioni che ha preso.

Indipendentemente da ciò che il suo futuro potrebbe riservare a questo punto, ciò che i Lakers non possono continuare a fare è chiudere le partite con lui sul pavimento. L’allenatore dei Clippers Ty Lue ha gettato le basi per come difenderlo e i Blazers lo hanno completamente rivelato come parte della loro rimonta in ritardo di domenica.

Per un momento, sembrava che Russ non avrebbe chiuso la partita contro il Portland. Dopo il check-out a 3:33 dalla fine del terzo quarto, è rimasto in panchina fino al 4:42 del quarto quarto. All’epoca, i Lakers erano in vantaggio 97-90 con LeBron James sulla linea per un tiro libero.

“Volevo solo un altro difensore perimetrale atletico là fuori, nel caso volessimo… cambiare tutto”, ha detto Ham per la sua motivazione per inserire Russ di nuovo nel gioco. “Ovviamente, Dame ha funzionato ed è una tale minaccia ovunque e ovunque sul pavimento. Questo era il piano”.

Il problema in questo momento è che Russ è un tale non fattore offensivo ed è così fuori dalla sua profondità da quell’estremità del pavimento che sta impantanando l’attacco dei Lakers fino a fermarsi. Prendi questo possesso, ad esempio, in cui LeBron e Anthony Davis eseguono uno schermo e rotolano ma Jusuf Nurkić, che sta “difendendo” Russ, si limita a rimanere nella vernice per far deragliare completamente quell’azione.

Qualsiasi possesso che finisce con un saltatore di Russ, fatto o mancato, è un’enorme vittoria per la difesa, soprattutto a fine partita. I Blazers vogliono chiaramente che Russ tiri, considerando che Nurkić è nella vernice quando Russ prende la palla sul perimetro.

Il successivo possesso vede i Blazers andare in zona ma un errore di comunicazione si conclude con una schiacciata AD sul bordo.

Pur non essendo nel gruppo di Portland per conoscere veramente la risposta, immagino che il piano di Portland non sia quello di difendere Russ. È uno schema così innaturale difensivo che Josh Hart fa istintivamente un passo verso Russ quando raggiunge il perimetro, Nurkić deve fare un passo verso l’angolo e Russ fa un’ottima lettura per impostare la schiacciata.

Ma a questo punto, Portland ha smesso di pensare troppo alle cose ed è andato da uomo a uomo con Nurkić, che ha capito chiaramente l’incarico, e ha abbinato Russ. Il risultato finale è la difesa che si imposta così nel penultimo possesso di gioco.

Quello è Nurkić piantato al centro della vernice per difendere Russ. Ovviamente, questo è un po’ fuori contesto perché Russ non sta cercando di segnare, ma la difesa di Nurkić non sarebbe diversa se lo fosse.

Poiché Nurkić può semplicemente stare al centro del campo e negare tutto ciò che riguarda lo schermo del pallone di LeBron-AD, tutto ciò che accade è un cambio e un tentativo da 3 punti (certamente pessimo) di LeBron. Tecnicamente, Russ era aperto come lo era quando ha tirato due minuti fa, ma non c’era alcuna possibilità che gli stesse dando di nuovo la palla qui.

Dopo la partita, l’allenatore dei Blazers Chauncey Billups ha parlato della decisione di mettere Nurkić su Russ.

“Hanno iniziato a convincerci a cambiare e hanno ottenuto alcuni vantaggi dove sono riusciti a farlo funzionare”, ha detto Billups. “Volevo tenere Nurk là fuori per scopi di rimbalzo e anche offensivo… ma mettendolo su Russ, in quel momento avremmo semplicemente giocato contro Russ e se si fossero uniti, avremmo semplicemente superato lo schermo e consentire all’offesa di vedere cosa ne avrebbero fatto”.

A Russ è stato anche chiesto dopo la partita come attaccare le difese quando è difeso da un centro e se non si capiva dal suo gioco, non ha davvero risposte.

“Non sono davvero sicuro di cosa fare”, ha detto Westbrook. “Sto solo cercando di fare il meglio che posso”.

Il problema è che questa non è la prima volta che Russ viene difeso dai centri. A Houston durante l’era della palla piccola dei Rockets, le squadre piazzavano i centri su Russ e lui ha risposto con uno dei suoi migliori periodi di gioco nella sua carriera post-OKC. Era così bravo che molti esperti scelsero Houston per battere i Lakers nei playoff di quell’anno.

Non sto accusando Russ di sabotaggio o altro, ma è chiaro che non è più interessato alla risoluzione dei problemi, il che è un problema considerando che è il problema più grande nel roster dei Lakers in questo momento. Se questo suona come un caso crescente per mandarlo a casa, non è intenzionale ma i punti non sono difficili da fare.

Ciò che è chiaro è che i Lakers non possono continuare a giocare a Russ per chiudere le partite. Metterlo in panchina, però, è qualcosa che non è andato bene quando Frank Vogel lo ha fatto l’anno scorso.

“Non abbiamo tempo per i sentimenti e per le persone di essere nei loro sentimenti”, ha detto Ham a proposito di potenzialmente mettere in panchina Russ e la sua reazione. “Stiamo cercando di ribaltare questa cosa… Affinché una persona sia nei propri sentimenti su quando, dove e come dovrebbe essere nel gioco, non ho tempo per quello. Non lo stiamo spingendo, non stiamo permettendo che quella narrativa esista anche nel nostro programma che stiamo facendo per riportare i Lakers dove dovrebbero essere e questo è in cima alla catena alimentare.

Ham ha parlato il discorso da quando è diventato capo allenatore. Ha fatto tutto il possibile per potenziare e supportare pubblicamente Russ durante la bassa stagione, anche se è arrivato in un momento in cui il franchise stava attivamente cercando di scambiarlo. Ma lo scenario prevedibile si è svolto e Russ è un ostacolo più che un aiuto.

Ora, è il momento per Ham di camminare e mettere in panchina Russ alla fine delle partite almeno per aiutare i Lakers a cambiare le cose.

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