‘Chiamalo un gioco di dichiarazioni.’ Michigan, Jim Harbaugh torna al posto di guida di Big Ten

Ann Arbor, Mich. — È stato classificato come il più grande test del Michigan fino ad oggi.

Una resa dei conti tra i primi 10 contro il suo unico e (finora) unico avversario classificato, una squadra che presumibilmente rappresentava una vera minaccia per la forza dei Wolverines nella gestione del calcio, con un elenco pieno di reclute di alto livello che cercano di giocare un duro, fisico marca di calcio.

Invece, sabato è stato un vero e proprio pestaggio nel cortile della scuola, uno storditore 41-17 al Michigan Stadium che ha attirato molti nel mondo del football universitario.

Un rapido controllo del punteggio della casella riassume in modo appropriato la vicenda sbilenca: 563-268 in yard totali. 28-10 nei primi down. Un vantaggio in termini di tempo di possesso di quasi 24 minuti.

“Come ha detto l’allenatore Harbaugh negli spogliatoi, è un calcio nel sedere in ogni modo in cui un calcio può essere preso a calci”, ha detto il quarterback titolare JJ McCarthy.

I Wolverines hanno accumulato un record stagionale di 418 yard a terra, una prestazione che può essere paragonata solo alla stagione 2016 quando il Michigan ha corso per 481 yard in una vittoria esplosiva per 78-0 su Rutgers. Ma quello era Rutgers. Questa era una squadra della Penn State 5-0 che permetteva meno di 80 yard in corsa a partita e arrivava con un addio.

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“Ha mostrato quello che ha mostrato”, ha detto Harbaugh, la cui squadra è partita 7-0 dopo aver vinto il Big Ten la scorsa stagione e aver raggiunto i playoff del College Football. “Pensavo che la squadra avesse fatto una dichiarazione davvero positiva. Lo chiami un gioco di dichiarazioni? Ok, chiamalo un gioco di dichiarazioni”.

Harbaugh ha elogiato le prestazioni dei suoi due difensori primari, Blake Corum (28 carry, 166 yard, 2 TD) e Donovan Edwards (16 carry, 173 yard, assicurandosi di diffondere l’amore in giro. La linea offensiva e i tight end hanno avuto il merito di I ricevitori hanno ricevuto un cenno del capo per bloccare e fare catture quando dovevano.

E poi è arrivata la difesa. Un’unità incaricata di sostituire due edge rusher All-American e una safety del primo round della NFL, il tutto introducendo il suo terzo coordinatore in altrettanti anni, sembra aver trovato il ritmo giusto al momento giusto. Il pass-rush sta ronzando. Il gioco sta accadendo. All’intervallo, Penn State aveva solo 83 yard totali, 62 delle quali arrivate a sorpresa dal quarterback Sean Clifford. È stata quella ripartizione e una scelta 6 sui rulli dei momenti salienti che ha ridotto il vantaggio del primo tempo del Michigan a 16-14 e ha fatto sembrare il gioco più vicino di quanto non fosse in realtà.

Penn State contro Michigan, ottobre  15, 2022

L’allenatore del Michigan Jim Harbaugh nel tunnel prima della partita del 18 ottobre 15, 2022. Joe Eremitt | jhermitt@pennlive.comIL PATRIOT-NOTIZIE

“Penso che la nostra difesa sia davvero buona e stanno facendo il passo per essere una difesa dominante”, ha detto Harbaugh. “I ragazzi corrono verso la palla e tu dai 4-5-6 ragazzi alla palla ogni gioco. Abbiamo iniziato il gioco con due triple e out, e da lì è continuato”.

Soddisfacendo l’idea dell’acqua che trova il suo livello, il Michigan ha superato la Penn State 25-3 nel secondo tempo, scappando con una partita in cui gli odds avevano previsto una differenza di 7 punti. Ma non è mai stato davvero così. I Wolverine hanno fatto quello che volevano quando volevano e sono stati rallentati solo dai loro stessi errori. Sono andate in onda altre ventotto commedie. 7,1 iarde per gioco e l’incredibile cifra di 7,6 iarde per trasporto.

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L’inefficienza della zona rossa rimane un problema (il Michigan si è dovuto accontentare dei field goal in tre diverse occasioni, evitando che il punteggio fosse più sbilenco), ma la prestazione di sabato è stata sbalorditiva. Questo non era il loro deludente programma di non conferenza, e nemmeno un avversario Big Ten che abitava nel seminterrato. Questa era la Penn State, una squadra con giocatori più o meno delle stesse dimensioni e livello di abilità del Michigan, che venivano battuti e stanchi sotto gli occhi di tutti.

“La narrativa è che il Michigan non ha giocato con nessuno”, ha detto Mike Morris, partendo dalla parte difensiva. “Sento che non è vero. Il Big Ten ha dormito molto. Sento che tutti i Big Ten possono battere chiunque nel paese. Il Maryland era una grande squadra. L’Indiana era una buona squadra. L’Iowa era davvero una grande squadra con una grande difesa. Ora, Penn State.

“Quella narrativa può andare avanti, ma il nostro compito è dimostrare che le persone si sbagliano”.

Negli ultimi due anni, dopo che Harbaugh ha intrapreso una revisione del programma, sostituendo gran parte del suo staff tecnico e il modo in cui fanno le cose, il Michigan ha ritrovato la magia del football universitario. I Wolverines sono 19-2 con le loro uniche sconfitte ravvicinate e controverse in trasferta contro il rivale interno dello stato Michigan State e una relazione più sbilenca contro la Georgia, l’eventuale campione nazionale, nel College Football Playoff. Il loro inizio di questa stagione ha rispecchiato quello del 2021, quando hanno iniziato 7-0, hanno subito una battuta d’arresto a East Lansing e hanno continuato a battere l’Ohio State, il favorito dei Big Ten, conquistare un titolo in conferenza e guadagnare un’offerta per il CFP.

Sebbene possa rivelarsi difficile (ed essere futile) proiettare il futuro, il Michigan rimane al posto di guida per farlo di nuovo. Con una settimana d’addio alla prossima e quattro partite vincibili dopo, il terreno è pronto per un’altra pagina epica della rivalità tra Michigan e Ohio State a fine novembre.

Ma prima di allora, dice Harbaugh, “ci stiamo spostando nello stato del Michigan”. Proprio il tipo di approccio che preferirebbe.

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