Blazer vs. Nuggets: Il gioco di Anfernee Simons

Innanzitutto, abbiamo appreso che i Portland Trail Blazers sono divertenti quest’anno. Poi, abbiamo appreso che Damian Lillard è tornato. E ora abbiamo l’Anfernee Simons Game.

La guardia tiratrice del quinto anno è l’enfatica trama di Game Four, che si scrolla di dosso una crisi di tre partite per scatenare una delle follie da gol più calde nella recente memoria di Blazers. Per circa quattro minuti di gioco nel terzo quarto, Simons ha trasformato Rip City in un manicomio, uno spettacolo splendente, abbastanza luminoso anche per il re da vedere.

Quando tutti e tre i fattori elencati in cima stanno rotolando contemporaneamente – gioco ispirato e divertente combinato con una Lillard vintage e un Simons rovente che esplodono sulla scena – ottieni quello che è successo la scorsa notte: un pestaggio 135-110 del due volte MVP Nikola Jokic e i Denver Nuggets.

“Ognuno ha un obiettivo comune ed è vincere, quindi lo faremo con ogni mezzo necessario”, ha detto Simons nella conferenza stampa post-partita. “Se qualcuno è sexy, troveremo un modo per dargli la palla. Oggi, immagino di essere stato caldo e continuavano a trovarmi la palla”.

Ma prima che Simons riducesse in cenere il pavimento del Moda Center e la partita fosse esplosa, i Blazers stavano perdendo. Nessuno li avrebbe nemmeno biasimati per aver perso.

Questo era ipotetico essere la prima sconfitta della giovane stagione di Portland. Sì, i Blazers erano scappati con tre coraggiose vittorie in tre partite, ma i dubbiosi potevano sottrarre merito a quelle vittorie se lo desideravano. I Sacramento Kings, anche con un roster riorganizzato e De’Aaron Fox che ha fatto 3, sono stati uno zimbello per anni. I Phoenix Suns, nonostante tutto il talento e l’ottimo record dell’anno scorso, a quanto pare hanno a che fare con una disfunzione. I Los Angeles Lakers… sono semplicemente cattivi. Portland riuscì a malapena a superarli tutti.

Quindi, andando nella notte scorsa, questo è stato ipotetico essere la prova più dura di Portland. È stata la seconda notte di un back-to-back, poche ore dopo un’emozionante vittoria a Los Angeles. L’avversario era un sostenitore della Western Conference, con un MVP circondato da un sacco di talento e tiro. Ha presentato un’opportunità perfetta e riposante a cui i fan non avrebbero battuto ciglio, a patto che Portland non fosse cancellato. Inizia il tuo 3-1, prendi il tuo biscotto e vai avanti.

Inoltre, Denver ha giocato bene nel primo tempo, tirando 7-16 dal profondo. Michael Porter Jr., Jamal Murray e Bones Hyland ne hanno colpiti tutti due a testa nei primi 24 minuti, alcuni a causa di solide chiusure. Jokic ha lottato con problemi di fallo per gran parte della notte (9 punti, 3-4 FG), ma Porter Jr. ha segnato 18 punti e Aaron Gordon ha segnato 26. Denver ha tirato il 49,5% dal campo per la partita.

Con 4:16 rimanenti nel tempo, Denver ha avuto il suo più grande vantaggio della notte sul 53-40, portando a un timeout di Portland. Nella conferenza stampa post-partita, il capo allenatore Chauncey Billups ha detto di aver detto alla sua squadra nella confusione di ridurre il vantaggio a 7 entro l’intervallo. Capì che erano stanchi a causa del back-to-back, ma sentiva che se fossero arrivati ​​​​a 7, “sarebbero in buona forma”.

Fu allora che il motore dei Blazers per “continuare a venire” contro gli avversari – qualcosa che Lillard ha chiamato l’identità della squadra la scorsa settimana – ha preso il via. Assist del fallo di Jokic, Portland si avventa per chiudere il tempo sul parziale di 15-8. Il layup di guida di Lillard alla sirena del primo tempo ha ridotto lo svantaggio a 61-55.

“Avevamo raggiunto il 6, quindi siamo usciti con energia nel secondo tempo”, ha detto Billups. “E poi Ant ha fatto quello che ha fatto.”

L’Inferno. La Fornace. Chiama il momento come preferisci, è stato lo spettacolo di Simons.

Il suo primo secchio, un layup di guida destrorso oltre Jokic, ha pareggiato la partita sul 64-64. Meno di un minuto dopo, ha trovato il suo ritmo con un pull-up di gamma media. Pochi possessi dopo, ha piovuto nella sua prima tripla dalla destra.

Poi ne ha colpito un altro. E un altro… E un altro.

Simons ha segnato 3 su bombe catch-and-shoot dalla gamma simile a Lillard. Colpisce 3 secondi dal palleggio e corre a tutta velocità fuori dagli schermi, con i difensori che quasi lo corrono addosso. Ogni volta che un tiro sbatteva in rete, i suoi compagni di squadra lo cercavano di più e l’arena si gonfiava in una crisi isterica più alta.

“Mi stavo guardando intorno alla folla, come, ‘Amico, è pazzesco. Sta facendo saltare in aria il tetto di questo posto'”, ha detto Lillard dopo la partita sulla performance del suo protetto. “Solo vedendo lo sviluppo di Ant, dal momento in cui è arrivato qui fino ad ora, è stato speciale da guardare.”

In tutto, Simons ha segnato sei tiri consecutivi dalla distanza. Durante lo sfogo, Billups si flette con intensità dalla linea laterale, Drew Eubanks si strinse il cuore palpitante e la panchina ballò intorno come se avessero appena visto una mano levitare. Era entrato in una zona di punteggio privo di sensi, chiudendo il quarto con 22 punti sull’8-9 al tiro. Dopo la partita, ha detto che sapeva che stava succedendo qualcosa di speciale dopo la sua quinta tripla consecutiva.

“Ho sparato alla parte superiore della chiave, quella in cui sono caduto. Quello è quello che mi dicevo, ‘Ok, immagino che sia una di quelle notti'”, ha detto Simons con un sorriso. “Sì, l’ho girato alla cieca, in quel momento era come una sfocatura”.

Quando Simons è andato in panchina al 2:24 e il fumo si è schiarito, Portland era in vantaggio 90-80 con tutto lo slancio e Denver aveva ancora Lillard in campo da affrontare. Portland è scappato con la vittoria.

Simons ha concluso la partita con 29 punti sull’11-17 dal campo e 7-12 dal profondo. Lillard guidava ancora la squadra nel punteggio con 31, poiché la potente zona di difesa dei Blazers giocava d’élite e rendeva Portland l’unica squadra 4-0 nella NBA.

Con la stagione così giovane, non è chiaro cosa significherà l’Anfernee Simons Game a lungo termine. Potrebbe essere il gioco di successo in una campagna All-Star, che consegna a Lillard quella legittima seconda stella che stava aspettando da quando LaMarcus Aldridge ha lasciato la città tanti anni fa? Potrebbe essere la prima partita decisiva dei Blazers in una stagione fuori dal nulla, accelerando il punto in cui questa squadra si trova nella sua linea temporale? Potrebbe essere entrambi? O è solo una performance lanciafiamme di un giocatore di talento in ottobre, in una stagione in cui Portland alla fine regredisce alla media?

Il potenziale è maturo. Per ora, chiameremo la performance per quello che era.

Sorprendente.

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